Sunday, October 31, 2010

The people’s prince

It is shortly before 4am and the interview with Prince Alwaleed is finally over. Or so it seems.

During six hours of verbal sparring, from dinner at his magnificent Kingdom Resort to a 15km bicycle ride in the pitch black desert 100km from Riyadh, no subject has been untouched and no stone left unturned.

His journey from double bankruptcy to billionaire businessman: “There is no mountain top for me. The moment you reach the top you go downhill.” His devotion to global philanthropy: “I want to be remembered as someone who made a difference.” His views on the depth of the 9/11 wounds: “The damage done was tremendous... the wounds are so deep, they will take 30 years to heal.” His view about the building of a mosque at Ground Zero: “Let me set the record clear — we did not finance this thing and I am against putting the mosque in that particular place.” And his eagerness to do battle with all who come before him: “The more they fight me, the tougher I become. I love it.”

There is nothing more to be said… is there? As I start to pack my briefcase, he moves five yards to the left to begin a long overdue meeting with a group of tribal leaders. Then, suddenly, he turns back towards me.

“There’s something else you should know,” he says.

And then it comes, mildly at first, building to a thunder: “I hate inefficiency, I just dislike it. One should equal 30 people, otherwise just go somewhere else, you don’t have to be with me, go! My house has to be efficient. My chef has to be efficient. Everyone, EVERYONE has to be efficient!! Those in key positions, they are not just efficient, they are hyper efficient. Otherwise they can’t work with me. It’s about productivity and how much you perform.”

He pauses for a moment, then continues: “I work more than anybody in my company and they know that, by the way. So nobody can come to me and say, ‘heh prince, you know I’m overloaded’. Because if I work more than you, and I pay your salary, why can’t you work like me? Huh??! I work day and night, so nobody can ever tell me, ‘oh I’m tired I can’t work anymore.’”

He has clearly demanded efficiency to good effect in the past 30 years. Today, Kingdom Holding Company, of which he owns 95%, covers 39 investments in seven sectors.

continues here

Thursday, October 28, 2010

Why ARE so many modern British career women converting to Islam?

Tony Blair’s sister-in-law announced her conversion to Islam last weekend. Journalist Lauren Booth embraced the faith after what she describes as a ‘holy experience’ in Iran.

She is just one of a growing number of modern British career women to do so. Here, writer EVE AHMED, who was raised as a Muslim before rejecting the faith, explores the reasons why.

Rejecting her faith: Writer Eve Ahmed was raised a Muslim

Rejecting her faith: Writer Eve Ahmed was raised a Muslim

Much of my childhood was spent trying to escape ­Islam.

Born in London to an English mother and a ­Pakistani Muslim father, I was brought up to follow my father’s faith without question.

But, privately, I hated it. The minute I left home for university at the age of 18, I abandoned it altogether.

As far as I was concerned, being a Muslim meant hearing the word ‘No’ over and over again.

Girls from my background were barred from so many of the things my English friends took for granted. Indeed, it seemed to me that almost anything fun was haram, or forbidden, to girls like me.

There were so many random, petty rules. No whistling. No chewing of gum. No riding bikes. No watching Top Of The Pops. No wearing make-up or clothes which revealed the shape of the body.

No eating in the street or putting my hands in my pockets. No cutting my hair or painting my nails. No asking questions or answering back. No keeping dogs as pets, (they were unclean).

And, of course, no sitting next to men, shaking their hands or even making eye contact with them.

These ground rules were imposed by my father and I, therefore, assumed they must be an integral part of being a good Muslim.

Small wonder, then, that as soon as I was old enough to exert my independence, I rejected the whole package and turned my back on Islam. After all, what modern, liberated British woman would choose to live such a life?

Well, quite a lot, it turns out, including Islam’s latest surprise convert, Tony Blair’s sister-in-law Lauren Booth. And after my own break with my past, I’ve followed with fascination the growing trend of Western women choosing to convert to Islam.

Broadcaster and journalist Booth, 43, says she now wears a hijab head covering whenever she leaves home, prays five times a day and visits her local mosque ‘when I can’.

She decided to become a Muslim six weeks ago after visiting the shrine of Fatima al-Masumeh in the city of Qom, and says: ‘It was a Tuesday evening, and I sat down and felt this shot of spiritual morphine, just absolute bliss and joy.’

Before her awakening in Iran, she had been ‘sympathetic’ to Islam and has spent considerable time working in Palestine. ‘I was always impressed with the strength and comfort it gave,’ she says.

How, I wondered, could women be drawn to a religion which I felt had kept me in such a lowly, submissive place? How could their experiences of Islam be so very different to mine?

Convert: Lauren Booth, who is Cherie Blair¿s half sister, decided to convert to Islam after what she described as a holy experience in Iran

Convert: Lauren Booth, who is Cherie Blair's half sister, decided to convert to Islam after what she described as a holy experience in Iran

According to Kevin Brice from ­Swansea University, who has specialised in studying white conversion to Islam, these women are part of an intriguing trend.

He explains: ‘They seek spirituality, a higher meaning, and tend to be deep thinkers. The other type of women who turn to Islam are what I call “converts of convenience”. They’ll assume the trappings of the religion to please their Muslim husband and his family, but won’t necessarily attend mosque, pray or fast.’

I spoke to a diverse selection of white Western converts in a bid to re-examine the faith I had rejected.

Women like Kristiane Backer, 43, a London-based former MTV presenter who had led the kind of liberal Western-style life that I yearned for as a teenager, yet who turned her back on it and embraced Islam instead. Her reason? The ‘anything goes’ permissive society that I coveted had proved to be a superficial void.


Changing values: Camilla Leyland, 32, pictured in Western and Muslim dress, converted to Islam in her mid-20s for 'intellectual and feminist reasons'

The turning point for Kristiane came when she met and briefly dated the former Pakistani cricketer and Muslim Imran Khan in 1992 during the height of her career. He took her to Pakistan where she says she was immediately touched by spirituality and the warmth of the people.

Kristiane says: ‘Though our relationship didn’t last, I began to study the Muslim faith and eventually converted. Because of the nature of my job, I’d been out interviewing rock stars, travelling all over the world and following every trend, yet I’d felt empty inside. Now, at last, I had contentment because Islam had given me a purpose in life.’

‘In the West, we are stressed for super­ficial reasons, like what clothes to wear. In Islam, everyone looks to a higher goal. Everything is done to please God. It was a completely different value system.

'In the West, we are stressed for super­ficial reasons, like what clothes to wear. In Islam, everyone looks to a higher goal. Everything is done to please God'

'Despite my lifestyle, I felt empty inside and realised how liberating it was to be a Muslim. To follow only one god makes life purer. You are not chasing every fad.

‘I grew up in Germany in a not very religious Protestant family. I drank and I partied, but I realised that we need to behave well now so we have a good after-life. We are responsible for our own actions.’

For a significant amount of women, their first contact with Islam comes from ­dating a Muslim boyfriend. Lynne Ali, 31, from Dagenham in Essex, freely admits to having been ‘a typical white hard-partying teenager’.

She says: ‘I would go out and get drunk with friends, wear tight and revealing clothing and date boys.

‘I also worked part-time as a DJ, so I was really into the club scene. I used to pray a bit as a Christian, but I used God as a sort of doctor, to fix things in my life. If anyone asked, I would’ve said that, generally, I was happy living life in the fast lane.’

But when she met her boyfriend, Zahid, at university, something dramatic happened.

She says: ‘His sister started talking to me about Islam, and it was as if ­everything in my life fitted into place. I think, underneath it all, I must have been searching for something, and I wasn’t feeling fulfilled by my hard-drinking party lifestyle.’

Liberating: Kristiane Backer says being a Muslim makes her life purer

Liberating: Kristiane Backer says being a Muslim makes her life purer

Lynne converted aged 19. ‘From that day, I started wearing the hijab,’ she explains, ‘and I now never show my hair in public. At home, I’ll dress in normal Western clothes in front of my husband, but never out of the house.’

With a recent YouGov survey ­concluding that more than half the ­British public believe Islam to be a negative influence that encourages extremism, the repression of women and inequality, one might ask why any of them would choose such a direction for themselves.

Yet statistics suggest Islamic conversion is not a mere flash in the pan but a significant development. Islam is, after all, the world’s fastest growing religion, and white adopters are an important part of that story.

‘Evidence suggests that the ratio of Western women converts to male could be as high as 2:1,’ says Kevin Brice.

Moreover, he says, often these female ­converts are eager to display the ­visible signs of their faith — in particular the hijab — whereas many Muslim girls brought up in the faith choose not to.

‘Perhaps as a result of these actions, which tend to draw attention, white Muslims often report greater amounts of discrimination against them than do born Muslims,’ adds Brice, which is what happened to Kristiane Backer.

She says: ‘In Germany, there is Islamophobia. I lost my job when I converted. There was a Press campaign against me with insinuations about all Muslims supporting ­terrorists — I was vilified. Now, I am a ­presenter on NBC Europe.

‘I call myself a European Muslim, which is different to the ‘born’ Muslim. I was ­married to one, a Moroccan, but it didn’t work because he placed restrictions on me because of how he’d been brought up. As a European Muslim, I question ­everything — I don’t accept blindly.

‘But what I love is the hospitality and the warmth of the Muslim community. London is the best place in Europe for Muslims, there is wonderful Islamic ­culture here and I am very happy.’

For some converts, Islam represents a celebration of old-fashioned family values.

Ex-MTV Presenter Kristiane Backer with Mick Jagger in the late Eighties

Ex-MTV Presenter Kristiane Backer with Mick Jagger in the late Eighties

‘Some are drawn to the sense of belonging and of community — values which have eroded in the West,’ says Haifaa Jawad, a senior lecturer at the University of Birmingham, who has studied the white conversion phenomenon.

‘Many people, from all walks of life, mourn the loss in today’s society of traditional respect for the elderly and for women, for example. These are values which are enshrined in the Koran, which Muslims have to live by,’ adds Brice.

It is values like these which drew Camilla Leyland, 32, a yoga teacher who lives in Cornwall, to Islam. A single mother to daughter, Inaya, two, she converted in her mid-20s for ‘intellectual and feminist reasons’.

She explains: ‘I know people will be surprised to hear the words ­“feminism” and “Islam” in the same breath, but in fact, the teachings of the Koran give equality to women, and at the time the religion was born, the teachings went against the grain of a misogynistic society.

Convert: Former DJ Lynne Ali

Escape route: Former DJ Lynne Ali is happy to pray five times a day

‘The big mistake people make is by confusing culture with religion. Yes, there are Muslim cultures which do not allow women individual freedom, yet when I was growing up, I felt more oppressed by Western society.’

She talks of the pressure on women to act like men by drinking and ­having casual sex. ‘There was no real meaning to it all. In Islam, if you begin a relationship, that is a ­commitment of intent.’

Growing up in Southampton — her father was the director of Southampton Institute of Education and her mother a home economics teacher — Camilla’s interest in Islam began at school.

She went to university and later took a Masters degree in Middle East Studies. But it was while living and working in Syria that she had a spiritual epiphany. Reflecting on what she’d read in the Koran, she realised she wanted to convert.

Her decision was met with bemusement by friends and family.

‘People found it so hard to believe that an educated, middle-class white woman would choose to become Muslim,’ she says.

While Camilla’s faith remains strong, she no longer wears the hijab in public. But several of the women I spoke to said strict Islamic dress was something they found empowering and liberating.

Lynne Ali remembers the night this hit home for her. ‘I went to an old friend’s 21st birthday party in a bar,’ she reveals. ‘I walked in, wearing my hijab and modest clothing, and saw how ­everyone else had so much flesh on display. They were drunk, slurring their words and dancing provocatively.

‘For the first time, I could see my former life with an outsider’s eyes, and I knew I could never go back to that.

‘I am so grateful I found my escape route. This is the real me — I am happy to pray five times a day and take classes at the mosque. I am no longer a slave to a broken society and its expectations.’

Kristiane Backer, who has written a book on her own spiritual journey, called From MTV To Mecca, believes the new breed of modern, independent Muslims can band together to show the world that Islam is not the faith I grew up in — one that stamps on the rights of women.

She says: ‘I know women born Muslims who became disillusioned an d rebelled against it. When you dig deeper, it’s not the faith they turned against, but the culture.

'Rules like marrying within the same sect or caste and education being less important for girls, as they should get married anyway —– where does it say that in the Koran? It doesn’t.

‘Many young Muslims have abandoned the “fire and brimstone” version they were born into have re-discovered a more spiritual and intellectual approach, that’s free from the cultural dogmas of the older generation. That’s how I intend to spend my life, showing the world the beauty of the true Islam.’

While I don’t agree with their sentiments, I admire and respect the women I interviewed for this piece.

They were all bright and educated, and have thought long and hard before choosing to convert to Islam — and now feel passionately about their adopted religion. Good luck to them. And good luck to Lauren Booth. But it’s that word that sums up the difference between their experience and mine — choice.

Perhaps if I’d felt in control rather than controlled, if I’d felt empowered rather than stifled, I would still be practising the religion I was born into, and would not carry the burden of guilt that I do about rejecting my father’s faith.

Bayang-Bayang (Dewan Sastera Nov 2010)

Cerpen : Bayang-Bayang

Oleh : Fudzail


Matahari bersinaran. Bercahaya menyelimuti alam. Burung-burung berkicauan. Ombak memukul pantai. Indah. Damai. Tenang. Anak-anak bermain pasir pantai. Ramai yang melepak dan bersantai. Ada yang berjoging. Ada yang berenang. Menikmati suasana segar musim bunga dengan bunga-bunga mekar di mana-mana.

Pantai menghampar belantara batu-bata Tel Aviv, ya, kota Tel Aviv di musim bunga. Normal. Tiada yang luar biasa. Semuanya berputaran mengikut peredaran biasa. Manusia. Alam. Kenderaan. Bangunan. Haiwan. Udara. Pohon-pohon.

Sebagai pelancung yang pertama kali datang, Diana sama bersantai. Relaks. Melepaskan jetlag ke dasar mediterranean. Sambil pancaindera mengamati. Memandang. Memerhati. Mendengar. Mengupas. Menganalisa. Mendekati. Menyentuhi. Merasai. Dari setiap yang berada dalam rangkuman pandangan. Perbedaan. Persamaan. Kejanggalan.

Titik demi titik merungkai menjadi garisan ilustrasi.

Semuanya adalah fatamorgana, begitu bisik Diana. Seperti kehidupan sementara yang dipenuhi pelbagai imej-imej, pelbagai bayang-bayang dan pelbagai persepsi. Seperti mimpi-mimpi, dan Diana sebenarnya masih seakan dalam sebuah mimpi untuk berada di Tel Aviv. Dengan paspot biometrik berwarna merah sebuah pulau, kadang diejek sebagai satu titik kecil, titik bisul atau busut yang tersergam di tengah-tengah nusantara. Pulau yang menjadi tanahair bersama keturunan yang telah datang sebagai imigran seabad lalu.

“Negara kita mempunyai pertalian, perhubungan mesra yang panjang!” Yael bersuara dalam sama menghayati pemandangan. Yael adalah kawan sekuliah Diana di Sekolah Polisi Awam Lee Kuan Yew. Pertemuan mesra melalui satu kursus berkaitan hubungan strategik dua titik titik yang memanjangkan persahabatan, lantas membawa Diana ke Tel Aviv. Suatu musim bunga indah dan berwarna-warni. Merangkai persahabatan dari pertukaran pelatih. Dua wanita muda yang sedang menuju karier dalam tadbir diplomatik.

Diana mengangguk mendengar kata-kata Yael, diatas peta atlas, kedua negara itu seperti kerlipan titik lampu merah di lanskap dan geografi sekelilingnya. Titik yang sesekali bertukar sebagai bom jangka yang boleh mengubah haluan sejarah setelah mengubah sejarah dan lanskap persekitaran. Satu titik bertulisan Hebrew menjadi ‘pulau’ setelah merampas hak orang lain, satu lagi titik bertulisan cina sebuah pulau yang diberikan hak atas nama demokrasi. Dua titik di tempat strategik sekali. Menjadi mata-mata untuk saujana warisan sempadan peradaban.

Sebagai anak kelahiran sebuah pulau yang pernah dipanggil sebagai Temasik dan sama melahirkan seorang yahudi bernama David Marshall, Diana memang cukup berbangga dengan status sebuah negara titik yang dianggap antara terbaik di dunia. Tertinggi dalam indeks bersih dari korupsi, indeks rendah jenayah dan indeks kualiti kehidupan serta akademik. Titik titik bertaraf dunia.

Sejak dia membaca buku ‘From Third World To First: Singapore Story 1965-2000’ yang ditulis oleh idolanya, Lee Kuan Yew, Diana mahu menjadi seorang diplomat untuk bertugas mewakili negara lantas membawa dia ke Tel Avis, antara pilihan utama untuk bertugas. Belajar dari keajaiban bangsa yang hanya 16 juta tetapi gah menguasai muka bumi.

Buku tersebut membongar ‘rahsia awam’ mengenai hubungan awal dua buah rejim, terutama dalam pembentukan militari. Militari Israel menyamar sebagai ‘Mexicans’ membantu penubuhan dan pengembangan militari Singapura untuk mengelakkan dicurigai oleh dua negara jiran yang bermajoriti muslim dan berbangsa rumpun Melayu.

“Bukan kebetulan, sewaktu British mengundurkan diri dari semua jajahan sebelah timur terusan Suez, dalam tahun yang sama, Singapura berusaha untuk keluar dari Malaysia!”

Tergiang-giang ditelinga Diana mendengar salah satu kuliah mengenai hubungan kasih sayang dan asmara dana dua buah negara titik titik titik. Perhubungan luar nikah yang terus menghasilkan pelbagai rupa anak-anak haram. Zuriat cemerlang, gemilang dan terbilang. Berdisplin seperti robot. Kuantiti warga bukan masalah kerana kualiti menjadi penggerak wawasan dan konspirasi. Tanpa sumber alam yang melimpah seperti semenanjung di utara bukan penghalang untuk mendominasi ekonomi. Apalagi dikelilingi musuh-musuh yang lebih besar jumlah warga tidak pernah mengekang kebangkitan dalam apa sahaja bidang.

“Kita akan terus memerlukan satu sama lain, dulu, kini dan selamanya!”

Hembusan angin mediterranean menambah kemesraan ruang Tel Aviv untuk Diana. Merapatkan jurang imej-imej budaya dan kepercayaan di bangunan dan menara. Sama ada bernafas di kota Singapura atau kota Tel Aviv, keduanya adalah pusat kewangan yang dikuasai mereka yang berkiblatkan Tel Aviv. Paksi dajal yang sedang mencambah peradaban jahiliyah kembali ke minda generasi sejagat. Hiburan, sosial, wang, status dan sukan sebagai teras kehidupan global yang sekular dan spektakular.

Itulah kekuatan utama, otak-otak geliga yang terhimpun ligat untuk survival dan menkhadamkan para golem melalui jalinan proksi dan riak-riak sensasi.


Diana mengulang pembacaan. Kembali ke tahun 1947. Fikirannya sama membayangkan peristiwa yang baharu sahaja berlaku di laut lepas mediterranean. Sebuah kapal membawa ribuan penumpang ditahan tentera British. Komando menyerbu ke atas kapal. Ratusan penumpang bertahan dan melawan, komando menggunakan kekerasan. Tiga orang penumpang terbunuh dan puluhan lain tercedera. Kapal ditunda ke pelabuhan. Seluruh dunia dilontarkan pancaran imej-imej lelaki, perempuan, tua, muda, kanak-kanak, yang kelihatan keletihan, berjalan seorang demi seorang di dermaga dengan setiap orang dikawal tentera.

“Itulah kapal Exodus 1947, membawa mereka yang terselamat dari Holocaust untuk melumpuhkan sekatan British. Dalam percubaan menghalang mangsa Holocaust untuk mendarat di Palestin, British membuat kesilapan besar. Sekiranya dibenarkan untuk mendarat, pendatang haram tersebut boleh sahaja ditangkap British dan dihantar ke pusat tahanan di Cyprus, tiada siapa akan ambil tahu!”

Yael berkata perlahan, seakan berbisik. Sambil mata mencuri pandang kalau ada sesiapa lain yang mendengar. Taman Hayarkon dipenuhi pengunjung. Udara yang nyaman dengan pokok-pokok meneduhkan. Walau suasana mendamaikan, jauh di sudut hati Diana, dalam kedamaian dan keheningan, ada bayang-bayang mengintai, menyelinap di mana-mana. Bayang-bayang yang telah lama ujud bersama titik titik kelahiran negara Israel.

“Menteri British yang berkuasa ketika itu, Ernest Bevin begitu angkuh, tidak peduli kepada rintihan orang Yahudi, dia mahu dunia menyaksikan bagaimana dia mengajar orang Yahudi. Menuduh pelarian Yahudi sengaja membuat provokasi, satu perangkap yang memang menjadi objektif pemimpin Yahudi untuk menarik perhatian dunia terhadap sekatan British. Apa yang berlaku seterusnya mencatat sejarah dunia, dari episod bodoh ke episod bodoh yang lain. Dunia bersimpati dengan pelarian tentunya. British terus angkuh dan tidak peduli. Lantas, provokasi dari susulan tragedi kapal Exodus 1947 dianggap permulaan keujudan negara Israel!”

Perlahan juga Yael menunjukkan keratan berita berbaur propaganda tragedi flotilla. Semua media tempatan israel melapurkan kewiraan tentera berdepan dengan sukarelawan bertaraf teroris. Mempertahankan kedaulatan sebuah negara titik titik titik yang penuh dengan titik titik titik berdarah.

“Ada sesuatu yang tidak betul dan mencurigakan!’ Yael terus berbisik. “Apakah dalam situasi begitu, di kawasan perairan antarabangsa dengan mereka yang tidak bersenjata, kami, warga Israel telah terancam? Apakah Yahudi terus menjadi mangsa seperti Exodus 1947?”

Diana menelan air liur. Tiba-tiba nada dan kata-kata Yael berubah. Seakan semangat patriotik yang selama ini berkobar-kobar semakin merudum. Wajah Yael juga menunjukkan kesangsian. Lahir dari fikiran yang mula mempersoalkan apa yang selama ini menjadi doktrin satu mazhab kecil Yahudi.

“Ironi sekali! Sejarah akan berulang, kali ini tidak memihak kepada Israel. Menakutkan! Dalam kecanggihan teknologi Internet, biarpun dikuasai segolongan Yahudi, pembohongan boleh sahaja terbongkar dan kebenaran tidak boleh terus menerus dimanipulasikan oleh fakta separuh benar atau informasi bercampur spekulasi basi!”

Diana cuba untuk memahami apa yang sedang berlaku. Satu proses mencari pemahaman dari seorang wanita Yahudi yang dilahirkan, dibesarkan di Tel Aviv. Yang sentiasa menyokong apa sahaja tindakan kepimpinan tanpa soalan. Kali ini, ada pencerahan yang menguak mendung berarak lalu. Matahari bersinar bersama sayup-sayup suara-suara rintihan dari tembok-tembok mengelilingi sempadan kemanusiaan. Tel Aviv seakan tidak sama lagi dari perspektif yang memecahkan ilusi di paparan bawah tempurung konspirasi media jahanam.

“Saya teringat satu jenaka klasik Yahudi. Seorang ibu Yahudi di Rusia memberi kata-kata perangsang kepada anak lelakinya yang dipanggil oleh Czar untuk berperang dengan Turki. Kata ibu itu, jangan terlalu teruja dan serius, bunuh seorang Turki dan rehat. Kemudian bunuh seorang lagi Turki dan rehat semula..!”

Yael terdiam apabila ada seorang lelaki berpakaian sukan seakan memandang dengan serius. Seakan mendengar perbualan mereka melalui alat-alat yang tidak kelihatan. Diana juga terasa diperhatikan. Seakan sahaja di Singapura, terasa sentiasa diperhatikan. Tidak selesa kalau sudah tahu setiap pergerakan dalam rakaman.

Ada fobia sejak keduanya membaca membaca buku Every Spy a Prince: The Complete History of Israel's Intelligence Community mengenai komuniti perisikan Israel, Mossad yang boleh sahaja berada di mana-mana, termasuk alam maya.

“Anaknya bertanya, bagaimana kalau orang Turki membunuh saya? Ibunya terkejut, bunuh kamu, kenapa? Apakah yang telah kamu lakukan kepada orang Turki?”

Yael menarik nafas dan mengajak Diana untuk berjalan ke arah Binari Bashi, kubu peninggalan empayar Ottoman. Sebuah tarikan di Taman Hayarkon yang setiap tahun dikunjungi 16 juta orang. Ada kesan peninggalan Turki di tengah Tel Aviv.

“Begitulah ironi dalam refkleksi flotilla, boleh sahaja dianggap gila dalam keadaan normal. Komando elit bersenjata penuh, tercanggih, terhandal, tercekap menceroboh sebuah kapal di laut lepas di pagi hari, menceroboh dari laut dan udara tiba-tiba dikatakan menjadi mangsa kepada mereka yang datang berbekalkan misi kemanusiaan!”


“Bayangkan begini, sekiranya sekutu Amerika bukan Israel tetapi Turki. Dimana Turki membunuh seorang awam warga Amerika yang tidak bersenjata di atas sebuah kapal biasa yang tidak bersenjata dengan empat peluru dari jarak dekat! Bayangkan Obama mengambil keputusan yang Amerika tidak akan tergesa-gesa membuat hukuman kerana Turki membuat sekatan, katakan ke kawasan Kurdish yang konon-konon dipenuhi bom, senjata dan peluru, membunuh ratusan orang Turki. Tanah Kurdish itu memilih kerajaan yang dituduh teroris kerana mahu memusnahkan Turki walaupun sekadar retorik kerana tidak mungkin boleh berbuat demikian dengan kekuatan militari Turki. Orang Kurdish, seperti orang Palestin tidak mempunyai tanahair dan dalam penderitaan oleh embargo dan sekatan!”

Diana mengulang apa yang didengar dari hujah Yael yang mendiamkan diri. Mengulang dengan lebih bersemangat apabila berdepan dengan seorang lagi rakan Yahudi, Barbara, warga Amerika yang sejak tiga keturunan lalu lahir di bumi Amerika. Yang seperti majoriti Yahudi diaspora walau di mana-mana mereka menetap dan menjadi warganegara, sama ada Amerika, Australia, Britain, termasuk Singapura akan sentiasa mendahulukan Israel.

“Bayangkan bagaimana reaksi ahli Republikan berhaluan kanan dengan tindakan bacul Obama yang mahu menyedapkan hati sekutu dari negara sendiri? Tentu kamu tidak dapat membayangkan pihak berhaluan kanan Amerika akan merayakan serangan Turki dan menyokong apa sahaja tindakan kejam Turki. Tentu juga kamu tidak dapat membayangkan seorang perdana menteri Britain lebih berang terhadap serangan bacul Israel menceroboh sebuah kapal biasa dan membunuh seorang warganegara Amerika dari presiden Amerika sendiri?”

Barbara terus menggeleng-geleng kepala dalam keriuhan kasino Marina Bay yang berharga USD 5.7 bilion. Kasino kepunyaan syarikat perjudian Las Vegas yang barangkali beribupejabat di Tel Aviv. Pertaruhan pulau titik titik titik untuk mengembalikan kemeriahan pelancungan. Sebagai destinasi utama berhiburan yang menyeronokan.

Counterfactual ini sepatutnya mendedahkan kamu sebagai ahli Republikan berhaluan kanan yang Israel bukan sebuah negara luar dalam konteks Amerika, ianya sebahagian dari ketuanan Amerika, kerana itu setiap peraturan yang dikenakan terhadap negara luar secara automatik gugur apabila melibatkan Israel dan itulah kelebihan Israel!”

Perbualan tiga wanita dari latarbelakang sedikit berbeda menjadi hangat. Sama hangat dengan suasana dalam kasino yang menjanjikan sama ada kaya raya atau bankrap, atau terus menjadi tahi judi selagi perjudian dihalalkan oleh undang-undang. Tiada perkara haram yang boleh membawa kemakmuran sebenarnya, melainkan semuanya superfisial dan miraj dari ketamakan nafsu. Menghalalkan judi dalam bentuk lesen, sama ada secara maya atau secara biasa, menjuruskan kepada kemusnahan kemanusiaan.

“Kamu nampak seperti warga dunia yang liberal, memperjuangkan demokrasi, tetapi masih menyokong Israel membabi-buta dalam banyak perkara, termasuk tragedi flotilla. Hanya kerana komando yang membunuh kejam itu orang Yahudi, tetapi kamu warga Amerika, bukan warga Israel dan bukan penyokong Netanyahu. Kenapa sentiasa mendahulukan Israel, sama ada betul atau salah tindakan mereka? Sentiasa Israel didahulukan, Yahudi diutamakan walau memusnahkan negara Amerika sendiri, mahupun dunia seluruhnya!”

Barbara terkejut mendengar hujah Yael. Tidak sangka semua itu keluar dari mulut seorang Yahudi seperti Yael yang lahir, dibesarkan di tanah yang selama ini menjadi kemuncak perjuangan setiap bangsa Yahudi. Sebuah tanahair yang dijanjikan Tuhan kepada anak-anak bani Israel. Mesti dipertahankan dengan apa juga cara. Tidak mungkin dikembalikan Jerusalem setelah dirampas dengan kekuatan bala tentera.

“Apakah kenyamanan angin dan udara nusantara sudah menukarkan pandangan kamu terhadap bangsa dan tanahair sendiri?”

Yael ketawa. Meneguk air jus sambil mata melilau ke arah beberapa lelaki berpakaian kemas yang sentiasa memerhati pergerakan pengunjung. Mungkin pegawai keselamatan kasino, mungkin perisik atau mungkin polis berpakaian biasa. Kamera juga terpasang di mana-mana. Keselamatan pengunjung terjaga seratus peratus. Tidak perlu bimbang apa-apa selagi tiada kontradiksi dengan misi dan visi kepimpinan nun di Tel Aviv.

Walau sudah biasa dengan dunia yang penuh dengan syak wasangka, sentiasa juga berhati-hati. Dinding, lantai dan siling mendengar dengan tekun setiap masa. Semua yang melihat dan mendengar boleh menjadi perisik. Seperti petikan dalam kitab keempat Taurat, Buku Nombor-Nombor, Tuhan bercakap kepada Nabi Musa, “Hantarkan para lelaki sebagai perisik ke Tanah Kanaan yang diberikan kepada anak-anak Israel, pada setiap suku bangsa dihantarkan lelaki itu, setiap seorang adalah putera diantara mereka!”

Barbara mendongak kearah kilauan lampu neon mengambarkan ilusi sebuah ruang yang tidak pernah tidur. Setiap perisik Yahudi bertaraf putera, membayangkan mulianya menjadi perisik demi agama, bangsa dan negara Yahudi.

“Saya bukan Zionis dan di sini tiada bayang-bayang, tiada suara-suara kesedaran mengenai apa yang tidak kelihatan di permukaan kedamaian superfisial!”

Diana dan Barbara berpandangan. Yael bersuara tegas dan yakin.

Yael tidak perlu menjelaskan apa-apa lagi, sudah memisahkan Zionis dari jiwa yahudinya. Mahu melepaskan bayang-bayang yang menghantui setiap bernafas di tanahair sendiri, walau tidak disebut, sebolehnya tidak mahu disebut, sentiasa mengekori dalam ketiadaan dan invicible. Bayang-bayang mereka yang terpinggir di semenanjung Gaza, mereka yang tidak berwajah, tidak bernama dan tidak ujud dalam kehidupan sureal warga Israel. Hanya kiasan, sebagai ancaman yang sudah boleh dilupakan sehingga flotilla membangkitkan Yael dari mimpi panjang.

“Di pulau ini juga kami sentiasa melihat bayang-bayang yang mengelilingi dan seolah-olah sentiasa bersedia mahu menerkam, memusnahkan apa yang telah kami bangunkan diatas nama kebebasan!”

Perlahan Diana bercakap membayangkan satu titik kecil di tengah-tengah nusantara yang kadang-kadang membesar sebagai monster bersama ikatan titik titik titik di tengah tanah Palestin. Merangkai titik-titik ke seluruh planet sebagai Axis of Evil. Bermata dajal dari logo-logo Zionis yang tersurat dan tersurat di setiap ruang.

“Bagaimana kalau kita bertukar paspot dan bertukar bayang-bayang?”

Yael melontar satu cetusan sambil sama bergerak ke tandas, sempat mendengar sekumpulan pengunjung kasino yang bercakap dalam bahasa yang sedang dipelajarinya, bahasa Melayu. Pengunjung dari semenanjung dan arkipelago yang membawa titik titik impian ke pulau titik kecil.

Diana tersenyum, memahami setiap patah perkataan pengunjung yang mahu mempertaruhkan apa yang ada untuk sekelip mimpi sebagai bilionair di pulau titik titik titik nusantara itu. Mimpi si Jenin yang menyambung tradisi angan-angan ke abad 21.

Dalam kasino, Diana mula merasakan apa yang dirasakan oleh jiwa yahudi Yael yang membuang zionis, walau Barbara seperti masih terperangkap dengan lingkaran neon-neon jiwa zionis diluar kesedaran.

Lantas, Diana menulis di cermin dalam tandas dengan air. Seperti kilasan bayang-bayang. Jiwa dendam rasisnya mula dicerobohi bayang-bayang diluar imaginasi Lee Kuan Yew.

“Kita semua juga adalah sekadar titik titik diantara bayang-bayang saujana fatamorgana!”


Saturday, October 23, 2010

Gaza, Kasih Sayang Tidak Terpenjara

Berita Harian Sabtu 23 Oktober 2010

Kasih sayang terus semarak
meruntuh tembok penindasan
zalim mengelilingi realiti semasa
dan kami datang, ikhlas
membina kemanusiaan
dari runtuhan peradaban
kukuh sebagai satu jambatan
ke puncak matlamat perjuangan
kebebasan untuk kembali
bernafas di ruang kelahiran

Kasih sayang tidak terpenjara
menguntum dan wangi
di mana-mana, di bumi anbia ini
kerana bukan permusuhan
atau kebencian dendam
memagar kehidupan generasi
sekadar menuntut keadilan
hak-hak yang dirampas
dengan kekejaman
dan dilupakan
sebagai teroris abad ini

Kasih sayang, itulah yang merentas
dan tidak akan tercantas
dilanyak pembohongan kapitalis
kerana doa terus berpanjangan
harapan tidak pernah padam
selagi Al Aqsa
berada di dalam pagar zionis
selagi ada yang peduli
dan tidak gentar untuk bangkit
sebagai syuhada!

Bandar Gaza, Palestin
9 Ogos 2010

Laskar Syuhada

Berita Harian Sabtu 23 Oktober 2010


KEEMPAT-EMPAT mereka bernafas kelegaan sebaik memboloskan diri dari terowong sepanjang 640 meter. Salah satu dari lebih 800 terowong di sempadan Rafah dan Gaza, terowong yang memisahkan dua dunia. Dalamnya empat meter, lebar satu meter, tinggi mencecah dua meter, cukup-cukup untuk memuatkan seorang demi seorang. Berjalan dalam kegelapan. Meraba-raba, terkadang, teraba punggung orang di depan. Berjalan perlahan, bernafas dalam kekurangan oksigen. Dalam dada berdebaran.

Apa sahaja boleh terjadi, termasuk pengeboman daripada serangan udara tentera Israel.

Datuk Ariffin terduduk dalam bangsal, mencari oksigen, meraba mencari rokok, tetapi teringat sudah berada pada bulan Ramadan. Ketiga-tiga yang lain, Datuk Rusdi, Datuk Mushil dan Datuk Imran sama terduduk di atas pasir. Awal subuh dan suhu masih rendah memberi kenyamanan dalam debaran jantung yang terus kencang.
“Fasa pertama misi sudah selesai!”

Mereka mengangguk. Menyeludup masuk ke Gaza mempunyai risiko besar. Tetapi destinasi itu bukan kebetulan. Mereka tahu dan tidak peduli. Semuanya sudah dirancang dengan teliti, sudah bersedia dengan apa saja kemungkinan. Tiada jalan kembali.

Datuk Ariffin bangkit melihat keluar bangsal, memastikan tiada kelibat pihak penguatkuasa Palestin, apalagi tentera dan perisik Israel yang menjejak. Mata liar mencari petunjuk seperti yang telah dirancang. Ternampak sebuah kereta kuning cair parkir dalam 30 meter.
“Kenderaan yang ditempah sudah menanti!”

Mereka bergegas mengambil beg, berlari anak ke kereta.

“Kata laluan!” Pemandu berkumis, berkaca mata hitam bertanya.
“Angelina Jolie!”

Pemandu mengangguk sambil mata merenung wajah keempat mereka yang cuba kelihatan tenang. Cuba untuk menjadi macho dan hebat.


PERJALANAN dari Rafa ke bandar Gaza melalui kawasan kem pelarian yang kelihatan tidak teratur dengan bangunan seperti tidak siap. Keempat Datuk dengan satu misi bersama itu menatap pemandangan dengan penuh perhatian. Seperti dalam mimpi pula untuk berada di bumi bersejarah yang selama ini hanya diketahui dari media, buku-buku dan cerita-cerita.

“Ini bukan sahaja bumi anbia, tetapi juga bumi Musyrikin!”

Yasir, pemandu yang fasih berbahasa Inggeris itu menjadi pemandu pelancong yang baik.

“Kalau tiada orang jahat, tiada diturunkan nabi-nabi!”

Yasir menyambung cerita. Dari sejarah ribuan tahun ke situasi semasa. Seperti sahaja berada dalam dokumentari National Geoghrapic. Seketika, setelah berlegar di kawasan perumahan dan kedai-kedai, mereka menghampiri sempadan Israel.

“Tengok seberang tembok, di sana Israel, tanah kami yang dirampas sejak tahun 1948! Setiap hari melihat tanah yang dirampas, setiap hari yang tidak memudarkan semangat untuk kembali ke tanah kelahiran!”

Suara Yasir mendesir bersama-sama angin Mediterranean berhembusan. Suara yang melontar dendam dan keazaman. Wajahnya serius.

Datuk Ariffin, Datuk Imran, Datuk Rusdi dan Datuk Mushil mengangguk dengan wajah-wajah yang gusar. Kehadiran mereka ke bumi Gaza di bulan Ramadan bukan lagi satu mimpi, mereka benar-benar bernafas di ruang magis. Ruang yang membawa harapan berbunga dari satu misi kudus.

“Berapa lama kalian mahu berada di Gaza?” Yasir bertanya.

“Paling lama dalam dua minggu!” Jawab Datuk Mushil.

“Tidak menyambut Syawal di sini?”

“Kalau ada rezeki, mahu juga!” Datuk Imran pula menjawab.

“OK. Setelah tiba dan rehat di hotel, saya boleh bawa keliling Gaza, melihat kem-kem pelarian dan kita berbuka puasa di salah sebuah masjid dalam kem pelarian!”

Yasir mengatur jadual aktiviti, sesuatu yang tidak termasuk dalam pembayaran, tetapi cukup melegakan empat Datuk yang membawa pakaian cukup-cukup untuk seminggu.


MELIHAT kesan-kesan perang dan serangan rejim zionis yang ganas memang menginsafkan empat Datuk. Ada kalanya air mata mereka bergenangan melihat keadaan dhaif di khemah pelarian dan apabila bertemu dengan mereka yang cacat akibat serangan bom. Apalagi bertemu kanak-kanak pelarian yang kelihatan terbiar walau ceria dan berkumpul setiap kali melihat kedatangan mereka, ‘pelawat’ dari Malaysia, sebuah negara yang menjadi sebutan ramai kerana banyak membantu dan menyokong perjuangan rakyat Palestin sejak lama.

Sebaik solat Tarawih, mereka bersantai di kawasan pantai yang mula dipenuhi ramai warga Palestin. Meriah dengan manusia mengunjungi gerai makan yang menawarkan shisha dan tayangan filem percuma.

“Ada lebih 150 masjid yang musnah akibat pengeboman, manakala 300 yang lain rosak!”

Datuk Rusdi mengulang maklumat yang diterima. Sebagai seorang yang pernah menjadi pegawai kerajaan menjaga wang zakat dan masjid, dia mengira-ngira jumlah kos yang diperlukan untuk membina semula atau membaiki masjid-masjid tersebut. Sememangnya dia tahu wang zakat yang dikutip olehnya selama ini tidak semuanya sampai kepada yang berhak, malahan ada ketirisan dan digunakan untuk urusan lain, termasuk penyelewengan dalam bentuk hiburan seperti lawatan sambil belajar atas nama urusan rasmi. Walhal, tidak lebih untuk melancong secara percuma. Kekadang pelbagai perancangan dan tindakan dibuat atas nama agama pun tidak lebih sekadar menutup pelbagai kelemahan dan kepincangan di kalangan pegawai.

“Masjid di Gaza ini semuanya ada kelas tahfiz, sudah puluhan ribu hafiz yang lahir. Nampaknya dalam keadaan seperti penjara ini, warga Palestin di Gaza tetap bersemangat untuk meneruskan perjuangan, bersedia untuk kembali ke tanah yang dirampas!”

Sambung Datuk Mushil sambil matanya sesekali meninjau wanita-wanita Palestin yang lalu lalang. Tidak dapat mengelak untuk mengagumi kecantikan mereka, apalagi buat seorang yang selama ini ada banyak skandal sebagai ketua pengarah sebuah stesen TV. Dikelilingi artis-artis glamor yang mahukan publisiti dan kemewahan hidup tanpa bekerja keras. Datuk Mushil selalu mengambil kesempatan tanpa mengira dosa pahala. Asalkan bahagia dan seronok melapah seorang demi seorang artis wanita, terutama yang baru mahu berkecimpung dalam dunia hiburan dengan impian ke persada sebagai penghibur popular, selain kalau-kalau bernasib baik disambar para Datuk yang mahu melengkapkan kuota poligami.

“Kamu perasan selama dua hari di sini, sudah keliling Gaza, kita belum bertemu seorang pun peminta sedekah. Walhal, majoriti hidup di bawah paras kemiskinan!”

Datuk Ariffin mencelah. Sebagai seorang ahli politik yang sekian lama hidup mewah di bawah kuasa politik yang mana matlamat menghalalkan cara, dia cukup arif dengan sikap ahli politik yang lebih kurang sahaja sikap, sebagai peminta sedekah, kalau tidak sebagai pencuri dan perompak wang rakyat. Malah kekadang ada kebenarannya yang ahli politik sama taraf dengan pelacur, sesuatu yang tidak dinafikan oleh Datuk Ariffin yang telah menggadai bukan sahaja maruah diri, malah bangsanya sendiri dengan bisnes atas angin dan ali baba. Menidakkan hak majoriti kerana dia termasuk golongan elit yang berkuasa.

“Betullah! Malah ada yang apabila kita mahu beri wang, menolak dan minta masukkan dalam tabung, untuk dikongsi bersama!” Datuk Imran melepaskan kata-kata sambil melihat jauh ke arah kerlipan lampu kapal-kapal. Sebagai seorang penyanyi rock veteran yang bukan sahaja glamor, pernah menjadi idola anak muda malahan hidup dalam berfoya-foya, Datuk Imran selalu mencari publisiti murahan dengan konsert amal dan aktiviti seperti berbuka puasa bersama anak-anak yatim. Semuanya sandiwara, apalagi pihak media terus memberatkan hiburan dengan menjadikan artis sebagai bahan pelaris, walhal, kebanyakan artis seperti Datuk Imran yang mendapat anugerah Datuk kerana jasa mencemarkan budaya dengan budaya rock dan hippie, tidak lebih sekadar gimik.
Hidup dalam kemungkaran, solat tidak tentu hala dan mabuk-mabuk. Lebih banyak membawa keburukan kepada masyarakat yang menjadikan hiburan sebagai pelengkap kehidupan setelah muak, jelak, mual dan benci dengan gelagat, suasana politik dan ahli politik yang tidak berhabisan berebut kuasa. Jatuh menjatuh dan fitnah menfitnah sesama sendiri terutama kalau dalam sidang Parlimen yang boleh menjadi sarkis dan zoo.

Maka dalam kemeriahan malam Ramadan di Gaza menyelubungi suasana, tetapi tidak pada keempat Datuk yang kelihatan serba kekeliruan. Masih dalam ketidakpastian walau sebelum ini bertekad dengan satu misi. Sanggup masuk secara haram ke Gaza kerana tidak mahu menunggu lama untuk visa dikeluarkan oleh pihak berkuasa Mesir.

Misi yang diharapkan boleh mengubah satu destini dan destinasi kehidupan, setelah puluhan tahun bernafas dalam dosa, noda, pembohongan dan hipokrasi. Misi yang lahir dari satu sesi karaoke di pusat perjudian atas gunung setelah melihat dengan mata sendiri, seorang Tan Sri bertaraf bilionair mati sakit jantung di atas dada telanjang seorang GRO dari negeri China.


“KAMU tahu, abang saya adalah seorang syuhada. Dia menjadi pengebom berani mati yang berjaya membunuh 15 orang askar Zionis laknatullah di bandar Jericho!”
Keempat-empat Datuk segera tersedar mendengar cerita Yasir walau cukup mengantuk. Perjalanan selepas Zuhur ke kawasan khemah pelarian terbesar dan paling padat di dunia, Al-Jabaliah memang cukup menyeksakan kerana mata terpaksa dibuka luas. Tersengguk bersama cerita Yasir yang tiba-tiba terasa menyegarkan.

“Kamu tahu ini juga bermakna, saya boleh menjadi ahli syurga kerana setiap syuhada boleh memilih 70 orang untuk bersamanya ke dalam syurga!”

Mendengar perkataan syuhada dan ahli syurga menambahkan tarikan. Semua orang mahu masuk syurga walau ramai yang mencorakkan neraka dalam kehidupan seharian.

“Sebab itukah kamu memandu berbahaya,” Tanya Datuk Ariffin yang sejak lama mahu menegur cara Yasir memandu. Ciluk sana, ciluk sini. Kadangkala laju tidak bertempat dan memotong ikut suka hati, walau Yasir bukan pemandu unik di Gaza, sedikit sebanyak mencemaskan.

Yasir ketawa.

“Ya! Saya ada lesen ke jannah!”

“Tetapi kami belum ada, kamu boleh mati syahid, masuk jannah, kami boleh mati katak di Gaza ini dengan cara kamu memandu!”

Ujar Datuk Rusdi diikuti ketawa beramai-ramai. Teringat jumlah mereka yang mati nahas jalan raya terus meningkat di tanah air, biarpun kenderaan semakin canggih dan jalan raya semakin banyak.

“Bukankah kamu berempat datang ke Gaza ini untuk mati syahid?”

Tanya Yasir kembali, setelah lima hari, Yasir sudah seperti lama mengenali empat orang Melayu awal lima puluhan yang juga sudah tidak segan silu bercerita latar belakang masing-masing.

Membongkar satu misi untuk mati syahid kerana yakin taubat mereka sukar untuk diterima. Walau berkali ke umrah dan haji, masih terasa terlalu banyak dosa dan noda untuk dihapuskan. Terlalu banyak menganiaya orang. Menipu, menyeleweng, berzina, memberi dan menerima rasuah, hantar santau, malah merogol dan merancang pembunuhan kerana persaingan dan dendam. Taraf kejahatan melampau yang menyebabkan keempat-empat mereka yang pernah bergelar golongan elit Melayu Baru itu bertekad untuk menyusup ke Gaza, berdepan dengan rejim Zionis dan kalau bernasib baik, mati syahid. Terus ke syurga tanpa hisab. Boleh bawa 70 orang lain sama-sama ke syurga.

“Kamu ahli politik bukan?” Tanya Yasir kepada Datuk Ariffin yang mengangguk.

“Di bumi Palestin ini pun ramai ahli politik yang korup. Sebab itu kami memilih parti Hamas walau dianggap teroris kerana sudah muak, jelak dan benci dengan pemimpin Fatah berpuluh tahun memungkiri janji dan amanah. Sebab itu saya cakap di sini bukan sahaja bumi anbiya, malahan bumi Musyrikin. Sebab itu orang Palestin berterusan dizalimi, dilanyak Yahudi kerana pemimpin kami ada yang sudah dibeli, korup dan mementingkan perut semata-mata. Perjuangan keramat membebaskan Palestin hanya sandiwara semata-mata. Apalagi dunia Arab yang bersetongkol dengan Israel dan Amerika!”

Tersentuh hati Datuk Ariffin yang memang selama ini sekadar proksi kepada ahli-ahli perniagaan yang menggunakan beliau untuk manipulasi kontrak. Kekayaan yang dikumpul di bawah dasar politik kronisme. Berguni-guni, malahan kadang berlori-lori wang tunai yang disimpan hasil rasuah dan penyelewengan. Hidup mewah tetapi seperti bangkai kerana makan minum duit haram.

“Kamu bayangkan nanti, berapa ramai yang kamu mesti minta maaf setelah menyalahgunakan, menyelewengkan duit rakyat, duit zakat, duit derma, seperti ramai ahli politik Palestin yang mengagihkan sesama sendiri sewaktu berkuasa dan menidakkan hak-hak kami, terutama anak-anak yatim, anak-anak pejuang yang syahid dan anak-anak yang terus dalam kemiskinan walhal hasil negara dari dana derma cukup menampung perbelanjaan untuk menanggung mereka!”

Yasir terus melepaskan apa yang selama itu terbuku dalam diri, apalagi setelah mengetahui niat dan tujuan misi empat orang Melayu bertaraf Datuk di bulan Ramadan ke Gaza, tanah genting sekangkang kera yang tidak putus dengan konflik dan terus mengorbankan jiwa para syuhada hampir setiap hari.

“Di kawasan Jabaliyah ini selalu ada tentera Israel menyusup masuk untuk membunuh mereka yang dianggap teroris. Kamu tahulah, dikalangan kami pun ramai pengintip upahan Israel yang cari makan dengan beri maklumat, kekadang maklumat salah kerana dendam dan dengki!”

Yasir memberhentikan kereta menghala ke kawasan lapang. Diperbukitan adalah sempadan Israel. Ada tembok dinding sedang dibina.

“Nampak kereta kebal, kereta pacuan empat roda yang mengawasi sempadan?”

Keempat-empat Datuk memandang dan mengangguk. Berdebaran, begitu hampir dengan sempadan Israel yang memungkinkan apa sahaja. Tentera Israel boleh bertindak mengikut keputusan mereka kerana ‘keselamatan negara Israel’ lebih penting daripada segalanya.

“Dahulu kawasan ini dipenuhi dengan pokok-pokok kurma, pihak Israel musnahkan semua dan kini menjadi kawasan lapang untuk memudahkan mereka membolos masuk. Semua kilang yang pernah memenuhi kawasan ini dibom dan diratakan, meranapkan terus ekonomi Gaza!”

Suasana menjadi hening. Hembusan bayu menerojah minda yang diselaputi bayang-bayang.

“Kalian mahu mati syahid bukan?”

Tanya Yasir. Separuh serius, separuh berjenaka.

“Nampak kereta kebal Israel itu sedang mara ke sini?”

Terpaku keempat-empat Datuk. Debaran jantung membawa gelombang ke wajah.

“Bersedia untuk melontar dengan batu-batu seperti yang kami, terutama anak-anak kami lakukan, kalian baling sebaik kereta kebal itu masuk ke kawasan Palestin!”
Yasir memberi arahan, setelah lama berteori dengan pelbagai strategi, hari ke enam Ramadan yang cerah itu boleh merealisasikan satu misi empat Datuk Melayu sebagai Laskar Syuhada, ribuan kilometer dari tanah air dan keluarga yang sudah diwariskan harta dan wang jutaan ringgit dalam ASB, Tabung Haji, akaun bank Islam, yang semuanya dari hasil tidak halal.

Kalau mereka mati syahid, bukan sahaja ke syurga malah semuanya menjadi halal, begitulah fatwa yang mereka sama-sama rumuskan di malam terakhir berkaraoke sebelum Ramadan. Fatwa yang menjadi pegangan sebagai sandaran ke syurga. Fatwa yang membawa mereka ke genting Gaza.

Seketika dalam pandangan menerpa ke arah kereta kebal Israel yang seakan laju menghampiri, imej-imej kehidupan lima dekad mereka seakan terlontar ke layar yang memerangkap perasaan. Wajah-wajah mereka yang pernah dianiaya, dirasuah, difitnah, di jadikan kambing hitam mengejek-ngejek ke seluruh ruang.
Suara-suara menuntut keadilan dan hak-hak mereka yang telah disalahgunakan berdengung, bergema, memekik-mekik ke seluruh pendengaran.

Tiba-tiba Datuk Ariffin terasa mual oleh perut memulas, Datuk Mushil pula berpinar oleh kecepatan jantung mengepam udara, Datuk Rusdi basah berpeluh-peluh kepanasan dan Datuk Imran seakan mahu terkencing. Segala-galanya begitu real sekali, tidak lagi sureal atau dalam sebuah mimpi. Sesaat yang mengerikan, mereka kini berdepan dengan tentera paling canggih dan kejam di dunia dan serentak, mereka yang lengkap berbaju raya Melayu dengan samping songket, secara spontan keluar dari kereta, berlari selaju mungkin untuk berpatah, menyusup keluar Gaza, ke terowong nun 50 kilometer di Rafah!

Wednesday, October 20, 2010

When will Arabs finally awaken?

An interesting issue as the Umno delegates are now in full swing for its annual assembly, "when will Umno members awaken?"

The recent Sirte summit was all rhetoric and little action, and it's time for leaders to deal with reality

Afro-Arab summit
  • Libyan leader Muammar Gaddafi (centre), with Egyptian President Hosni Mubarak (right), and Yemeni President Ali Abdullah Saleh (second from left), during a group picture with Arab and African leaders during the second Afro-Arab summit in Sirte, Libya.
  • Image Credit: AP

The Sirte Arab summit was expected to be more than a public relations exercise. It was expected to rise above compliments, platitudes and the media attention. It should have tackled the most glaring problems. Regretfully, the summit was a mere traditional gathering for flowery speeches and words of praise.

The general scene in the Arab world is depressing as Arabs are lagging behind other nations. Countries in Europe, Asia and Latin America have formed economic blocs and political alliances to cope with radical global changes and shifts while Arabs are involved in internal conflicts that threaten to widen the chasm that already exists between them.

This deteriorating situation makes Arab people feel extremely frustrated, wondering whether Arab nations are still living in a time of tribal conflicts that prevailed in the pre-Islamic era, recalling tribal wars, such as the 40-year war of Dahis Wal Ghabraa which erupted between the two tribes of Abs and Dibyan over a horse race.

Now, most Arabs have lost hope in the possibility of bringing about change, especially since the middle class, which always leads the march of change, no longer exists. As the region has evolved into an arena of political struggles between Arab countries, talk about the political unity of Arabs is illogical. The political unity of Arabs falls within the red zone — as no one is allowed to come close to such a taboo. Yet talk about economic unity is allowed as it falls within the green zone — this is what good Arab citizens believe.

However, talk about economic unity dates back to the 1970s when Europe, led by Nato, was involved in the Cold War.

Although Arab countries considered economic unity even before European states, the continent's economic unity has become a reality while Arabs are still drowning in their differences.

Though the Council of Arab Economic Unity was established in 1964, with the ultimate goal of achieving complete economic unity among its member states, it has not held any meeting for many years. Hence, the strategic dream of economic unity has not been achieved for many reasons. This led to brain drain from the Arab world to the west.

Consequently, the Arab world has continued to suffer as its best and brightest university-educated people relocate to western Europe and the United States.

Making matters worse is the fact that the brain drain is combined with rising unemployment rates among young Arabs in a nation that possesses huge economic potential in terms of a large land mass, huge natural resources and fertile agricultural lands.

The migration of highly educated and talented Arabs is a big gain to foreign countries, and a significant loss for their home nations.

Sadly, many Arab countries have sought help from international experts, who are originally Arabs but migrated from the Arab world to the West. They have dealt with these professionals as foreigners, not as Arabs.

There is an urgent need to stop the migration of skilled Arabs by developing a system that tackles the issue of brain drain and helps bring back Arab human capital.

Due to security reasons, Arab countries must not leave the door wide open for non-Arab experts and professionals, so that we avoid giving access to foreign security services into our domestic affairs.

Deteriorating situation

In fact, the Arab situation is deteriorating to the extent that makes most Arab citizens yearn for a bygone era. For example, deteriorating levels of security in Iraq, which has seen daily bombings and the systematic destruction of infrastructure, have forced people to flee the country.

Iraq, which is home to rich civilisations dating back 7,000 years, has become an unbearable hell from which people escape to any other country apart from Iraq.

What is going on in the country indicates that there is a planned design aimed at terrifying Arab intellectuals and middle-class people to the extent that any call for change will only bring about an Iraq-like situation marked by killings and destruction.

This is a clear message to the people in the Arab world who thirst for change, to learn from the lessons of Iraq, whose people were eager to get rid of the dictatorship of Saddam Hussain, yet ended up being victims of daily killings and the odious sectarianism.

Another sad thing is that most Arabs have lost hope and become customised to everything they see on TV screens — even the scenes of killings in Palestine, Iraq and Somalia. It seems that such scenes have become familiar to Arab viewers who have became accustomed to such issues.

On the other hand, there is a growing interest, among Arab viewers, in satellite television channels that air either indecent material or programmes that fuel sectarian and ethnic tendencies.

Many TV stations are dedicated to airing low-level video clips, songs and dances that portray women as a objects of pleasure, while other TV stations have no message, except to fuel sectarian and ethnic tendencies.

The enemies of Arabs are extremely satisfied with the state of deterioration they have already reached, especially after their involvement in domestic sectarian and ethnic struggles.

Hence, sectarian turmoil in the Arab world makes it unnecessary for the enemies of the Arabs to shoot them because they are shooting at each other. Despite this gloomy picture, we still have to dream of a real Arab summit that works for the revival of Arab renaissance

Will Arabs awaken?

Dr Mohammad Abdullah Al Mutawa is a professor of sociology.

Islamic law and democracy

Sense about sharia

Islamic judges are not about to take over the West. It is still worth enforcing the supremacy of secular law

Due to copyright law: Read HERE

The true history of the Koran in America

People of the book

The true history of the Koran in America
By Ted Widmer September 12, 2010
Nine years later, we are still haunted by Sept. 11, and in some ways it’s getting worse. All summer, a shrill debate over whether to build a mosque near the Ground Zero site was fueled by pundits on the right, who drummed up a chorus of invective that made it impossible to focus on the modest facts of the case. Then in the days leading up to the 11th, a church in Gainesville, Fla., sparked a firestorm — almost literally — by inviting Christians to come by on the anniversary for a ceremonial burning of the Koran. The Dove World Outreach Center — a misnomer if ever there was one — has made a cottage industry of its Islam-bashing, promoting its old-fashioned hate crusade with the most modern weapons — YouTube, podcasts, Facebook, and blogs (“Top Ten Reasons to Burn a Koran”).

Obviously, this was an act of naked self-promotion as much as a coherent statement about religion. Its instigator, the church’s pastor, Terry Jones, based his crusade on a series of mind-bending assumptions, including his belief that Muslims are always in bad moods (he asks, on camera, “Have you ever really seen a really happy Muslim?”). But for all of its cartoonish quality, and despite his cancellation under pressure Thursday, the timing of this media circus has been a disaster for US foreign policy and the troops we ask to support it. At the exact moment that we want to act as the careful steward of peace in the Middle East, minds around the world have been filled with the image of Korans in America being tossed onto pyres.

For better or worse, there is not much anybody can do about religious extremists who offend decency, yet stay within the letter of the law. The same Constitution that confirms the right to worship freely protects the right to worship badly. But September is also the anniversary of the 1787 document that framed our government, and in this season of displaced Tea Party anger, it is worth getting right with our history. There is nothing wrong with the desire to go back to the founding principles that made this nation great — but we should take the time to discover what those principles actually were.

For most Americans, the Koran remains a deeply foreign book, full of strange invocations. Few non-Muslims read it, and most of us carry assumptions about a work of scripture that we assume to be hostile, though it affirms many of the earlier traditions of Christianity and Judaism. Like all works of scripture, it is complex and sometimes contradictory, full of soothing as well as frightening passages. But for those willing to make a genuine effort, there are important areas of overlap, waiting to be found.

As usual, the Founders were way ahead of us. They thought hard about how to build a country of many different faiths. And to advance that vision to the fullest, they read the Koran, and studied Islam with a calm intelligence that today’s over-hyped Americans can only begin to imagine. They knew something that we do not. To a remarkable degree, the Koran is not alien to American history — but inside it.

No book states the case more plainly than a single volume, tucked away deep within the citadel of Copley Square — the Boston Public Library. The book known as Adams 281.1 is a copy of the Koran, from the personal collection of John Adams. There is nothing particularly ornate about this humble book, one of a collection of 2,400 that belonged to the second president. But it tells an important story, and reminds us how worldly the Founders were, and how impervious to the fanaticisms that spring up like dandelions whenever religion and politics are mixed. They, like we, lived in a complicated and often hostile global environment, dominated by religious strife, terror, and the bloodsport of competing empires. Yet better than we, they saw the world as it is, and refused the temptation to enlarge our enemies into Satanic monsters, or simply pretend they didn’t exist.

Reports of Korans in American libraries go back at least to 1683, when an early settler of Germantown, Pa., brought a German version to these shores. Despite its foreign air, Adams’s Koran had a strong New England pedigree. The first Koran published in the United States, it was printed in Springfield in 1806.

Why would John Adams and a cluster of farmers in the Connecticut valley have bought copies of the Koran in 1806? Surprisingly, there was a long tradition of New Englanders reading in the Islamic scripture. The legendary bluenose Cotton Mather had his faults, but a lack of curiosity about the world was not one of them. Mather paid scrupulous attention to the Ottoman Empire in his voracious reading, and cited the Koran often in passing. True, much of it was in his pinched voice — as far back as the 17th century, New England sailors were being kidnapped by North African pirates, a source of never ending vexation, and Mather denounced the pirates as “Mahometan Turks, and Moors and Devils.” But he admired Arab and Ottoman learning, and when Turks in Constantinople and Smyrna succeeded in inoculating patients against smallpox, he led a public campaign to do the same in Boston (a campaign for which he was much vilified by those who called inoculation the “work of the Devil,” merely because of its Islamic origin). It was one of his finer moments.

Other early Americans denounced Islam — surprisingly, Roger Williams, whom we generally hold up as a model of tolerance, expressed the hope that “the Pope and Mahomet” would be “flung in to the Lake that burns with Fire and Brimstone.” But Rhode Island, and ultimately all of New England, proved hospitable to the strangers who came in the wake of the Puritans — notably, the small Jewish congregation that settled in Newport and built Touro Synagogue, America’s oldest. And in theory — if not often in practice (simply because there were so few) — that toleration extended to Muslims as well.

This theory was eloquently expressed around the time the Constitution was written. One of its models was the 1780 Massachusetts Constitution, which John Adams had helped to create, and which, in the words of one of its drafters, Theophilus Parsons, was designed to ensure “the most ample of liberty of conscience” for “Deists, Mahometans, Jews and Christians.”

As the Founders deliberated over what types of people would ultimately populate the strange new country they were creating, they cited Muslims as an extreme of foreign-ness whom it would be important to protect in the future. Perhaps, they daydreamed, a Muslim or a Catholic might even be president someday? Like everything, they debated it. Some disapproved, but Richard Henry Lee insisted that “true freedom embraces the Mahometan and Gentoo [Hindu] as well as the Christian religion.” George Washington went out of his way to praise Muslims on several occasions, and suggested that he would welcome them at Mount Vernon if they were willing to work. Benjamin Franklin argued that Muslims should be able to preach to Christians if we insisted on the right to preach to them. Near the end of his life, he impersonated a Muslim essayist, to mock American hypocrisy over slavery.

Thomas Jefferson, especially, had a familiarity with Islam that borders on the astonishing. Like Adams, he owned a Koran, a 1764 English edition that he bought while studying law as a young man in Williamsburg, Va. Only two years ago, that Koran became the center of a controversy, when the first Muslim ever elected to Congress, Keith Ellison, a Democrat from Minnesota, asked if he could place his hand on it while taking his oath of office — a request that elicited tremendous screeches from the talk radio extremists. Jefferson even tried to learn Arabic, and wrote his Bill for Establishing Religious Freedom to protect “the Jew and the Gentile, the Christian and the Mahometan, the Hindoo and infidel of every denomination.”

Jefferson and Adams led many of our early negotiations with the Islamic powers as the United States lurched into existence. A favorable treaty was signed with Morocco, simply because the Moroccans considered the Americans ahl-al-kitab, or “people of the book,” similar to Muslims, who likewise eschewed the idolatry of Europe’s ornate state religions. When Adams was president, a treaty with Tripoli (Libya) insisted that the United States was “not in any sense founded upon the Christian religion” and therefore has “no character of enmity against the laws, religion and tranquility of Mussulmen.”

There was another important group of Americans who read the Koran, not as a legal sourcebook, or a work of exoticism, but as something very different — a reminder of home. While evidence is fragmentary, as many as 20 percent of African-American slaves may have come from Islamic backgrounds. They kept their knowledge of the Koran alive through memory, or chanted suras, or, in rare cases, smuggled copies of the book itself. In the 1930s, when WPA workers were interviewing elderly African-Americans in Georgia’s Sea Islands, they were told of an ancestor named Bilali who spoke Arabic and owned a copy of the Koran — a remarkable fact when we remember that it was a crime for slaves to read. In the War of 1812, Bilali and his fellow Muslims helped to defend America from a British attack, inverting nearly all of our stereotypes in the process.

In 1790, as the last of the original 13 states embraced the Constitution, and the United States finally lived up to its name, George Washington visited that state — unruly Rhode Island — and its Jewish congregation at Newport. The letter he wrote to them afterwards struck the perfect note, and drained much of the antiforeign invective that was already poisoning the political atmosphere, only a year into his presidency. Addressing himself to “the children of the Stock of Abraham” (who, in theory, include Muslims as well as Jews), the president of the United States offered an expansive vision indeed:

“May the children of the Stock of Abraham, who dwell in this land, continue to merit and enjoy the good will of the other Inhabitants; while every one shall sit in safety under his own vine and figtree, and there shall be none to make him afraid.”

For democracy to survive, it required consent; a willingness to surrender some bits of cultural identity to preserve the higher goal of a working community. Washington’s letter still offers a tantalizing prospect, especially as his successor turns from the distracting noise of Gainesville to the essential work of building peace in the Middle East, for all of the children of the Stock of Abraham.

Ted Widmer is the Beatrice and Julio Mario Santo Domingo director and librarian of the John Carter Brown Library at Brown University.

Tuesday, October 19, 2010

Malaysia's National Car project backfires

Last Updated: Oct 11, 2010

The Malaysian government is switching lanes after its 'national car' project backfired. Now it is putting its foot down to encourage investment in infrastructure In spite of having a population of just 28 million, Malaysia has a "national car" project. The only way to make the "national car" project viable in such a small market, where economies of scale are hard to come by, has been to put high tariffs on imported cars and in other ways persuade the Malaysians to buy the locally produced version. The result has been to make comparable cars more expensive in Malaysia than in the US.

Malaysia has a good highway system to encourage car ownership but many of them are toll roads, which add to the cost of operating a car. One result of this policy has been the relative neglect of public transport both within and between cities. The capital city, Kuala Lumpur, has a limited mass transit system which is struggling to cope with the increasing demand. The old buses that used to run within the city have been replaced lately but are still inadequate.

World Trade Organisation rules and the malaise in the international car industry make the continuation of the "national car" project an unviable proposition over the next few years. For some time now the Malaysian government has been looking for a buyer of its share of the national project and a few car majors have held serious discussions, but nothing has materialised so far. Now, the "national car" scheme has been overtaken by public transport and other infrastructure projects, which received a multi- billion dollar boost from the Malaysian government earlier this month.

And just last Friday, the government, through its 1Malaysia Development company, announced it had signed two "collaboration agreements" with Mubadala Development, an investment company owned by the Abu Dhabi Government. Mubadala's Industry division is assessing an investment of up to $7bn in an aluminium project in the Sarawak Corridor of Renewable Energy in the eastern section of the country. Mubadala Real Estate and Hospitality is also looking at jointly developing projects in the Kuala Lumpur International Financial District.

The Malaysian government has indicated it expects most of its new infrastructure projects to be carried out by the private sector, or on a co-operative basis between the public and private sectors. Details are scant at this point and it is not even clear which private-sector companies will want to participate in such major projects at a time when the banks do not want to lend and investment horizons seem short.

The most obvious companies that would want to build large projects in Malaysia, apart from Mubadala, are those from cash-rich Asian countries such as China and Singapore. For historical reasons, Malaysia has been reluctant to let Singapore companies participate in a big way in infrastructure projects. Malaysia and Singapore used to be part of the same country and until recently an undercurrent of suspicion has remained between the two neighbours.

But they have settled many of their outstanding issues since Najib Razak took over as prime minister of Malaysia last year. Despite the separation of the two countries in 1965, the land on which the Singapore railway station sits and the tracks leading up to it have been owned by Malaysia and have not really been developed for the past 40 years or so. Now both countries have agreed on a formula that gives Singapore the railway station land and in return Malaysia will get some land in the business districts of Singapore. The issue of what sort of a new bridge to build to connect Singapore and Malaysia has also been more or less resolved.

This amicable settlement should pave the way for Singapore to deploy its cash on a larger scale in Malaysia, especially since Singapore government-linked companies have had bad experiences investing in countries further afield, including Thailand during Thaksin Shinawatra's time as prime minister. Kuala Lumpur and Singapore should be a prime target for anyone wanting to build a high-speed railway. The cities are about four hours driving distance apart, but modern high-speed train technology should be able to cut the travel time to 90 minutes or less.

China is an obvious choice for this project since it not only boasts high-speed train technology but can also offer cheap, long-term financing.

Monday, October 18, 2010

Bagus Punya Melayu

Cerpen: Bagus Punya Rawa
(Dari majalah WANITA November 2010)

Oleh: Fudzail

1) Hotel Jutaan Bintang
“Inilah hotel tujuh bintang!” Marwan Al Baduii memecah suasana dalam menghirup udara Rub-Al-Khali, ruang kosong seluas 650,000 km persegi yang merangkai Saudi Arabia, Yemen, Emiriyah Arab Bersatu (UAE) dan Oman.
“Bukan, inilah hotel jutaan bintang!” Sahut Ben yang masih memandang jauh ke angkasa. Kegelapan malam yang mendamba jiwa sentimental. Ben melagukan irama, ‘Ku Petik Bintang-Bintang’. Tiba-tiba menjadi lagu penata. Sayup merentas ruang. Seakan dalam sebuah babak ‘Star Wars’.
“Kami memanggilnya tabiri. Tempat tanpa jalan, tanpa bangunan dan tanpa manusia! Kosong sekosongnya menjalar ke angkasa, ke bintang-bintang!” Marwan berkata perlahan.
Kami tidak pasti di mana lokasi sebenar di saujana padang pasir sebaik tiba dari Lapangan Terbang Abu Dhabi. Sebenarnya masih keletihan bukan sahaja perjalanan tiga jam tanpa jalanraya bertar yang kekadang menggerikan, malah keletihan dari penerbangan tujuh jam dari London sebelumnya.
Kemah ringkas untuk kami bertiga sudah disediakan Marwan. Angin seakan mati dalam suhu dan humiditi yang sedikit turun. Fana sekali dalam dihinggap kesegaran. Teringat kembara Wilfred Thesiger sekitar tahun 1945 dan 1950. Mungkin tiada banyak perubahan. Tentunya tiada sesiapa yang tinggal dan berkampung di Rub-Al-Khali, walau kini satelit perisik Amerika akan tetap mengawasi setiap pergerakan.
Sememangnya terasa kelainan berada dalam ruang kosong. Tiada gemerlapan neon-neon, deruan kenderaan, pokok-pokok, bau kemodenan, keriuhan manusia yang terus mengejar waktu dan warna-warna superfisial kota kosmopolitan.
Kosong yang indah.
Bukan mudah untuk sesekali melarikan diri dari London, Kuala Lumpur, Paris dan San Francisco. Walau selalu transit di Abu Dhabi dan Dubai, inilah kali pertama untuk keluar menjadi Arab Badui. Tanpa Internet, tanpa blogsfera, tanpa Blackberry, tanpa TV satelit, tanpa akhbar dan tanpa politik. Yang ada hanyalah waktu, waktu untuk mengimbas dan bernafas sebagai manusia kerdil di ruang kosong.
Seperti kata Marwan dia selalu ke Rub-Al-Khali untuk berehat, tidur dan memburu, kekadang berminggu tanpa gangguan. Kembali menjadi penggembala kabilah Badui seperti nenek moyang. Satu eskapisme yang amat diperlukan.
Tetapi Marwan mampu berbuat demikian sebagai jutawan muda awal tiga puluhan. Anak muda Emirati yang lahir dengan dulang emas. Manakala saya masih dalam pencarian untuk masa depan, masa depan yang masih jauh dari genggaman dan terus jauh dari realiti. Masih belum cukup dana untuk menjadi seperti Marwan yang mempunyai banyak masa untuk bersantai. Duit bekerja untuknya setiap saat, saya pula masih bekerja untuk duit. Masih hamba pada tarikan materialisme dan kedudukan. Masih bergayut pada dunia yang semakin diancam pemanasan global. Dengan pelbagai krisis dan sengketa.
Saya mengenal Marwan melalui Ben, seorang sahabat perjuangan parti yang kami dukung. Dia juga jutawan muda sebagai broker dan penganalisa kewangan. Kedua mereka sama menuntut di Cambridge. Sama masih belum berkahwin. Sama mempunyai idealisme mengenai kehidupan. Sama gah dengan nasionalisme.
Duit bukan segalanya bagi mereka. Mudah bagi mereka yang sudah memiliki segalanya, kecuali ketika ini masih belum beristeri dan berkeluarga sendiri. Masih bebas untuk bergerak.
Malam terus memanjang dengan kekosongan dan kesunyian. Dengan beralaskan tikar dan sebiji bantal, fikiran pada isteri. Yang mungkin sedang sibuk membeli belah di Oxford Street. Hobi masa lapang.
“Sesiapa masih belum tidur?” Tiba-tiba Marwan menyapa dari kemahnya di tengah-tengah.
“Belum!” Sahut Ben.
“Juga belum!” Saya menyambung. Memang agak sukar untuk tidur apabila berubah tempat.
“Jom naik unta ke destinasi tanpa haluan!”

2) Bukit-Bukau Pasir Memukau
Kami terus tidur selepas subuh. Badan memang keletihan apalagi menunggang unta di pagi buta dalam kesamaran. Menyeronokkan. Sebaik bangun, matahari sudah terik. Bukit-bukau pasir memancar fatamorgana. Seakan lautan pasir yang berombak. Warna-warni pasir beralun. Memukau imaginasi. Lukisan yang tidak ternilai harganya. Indahnya ciptaan Allah.
Ben dan Marwan sudah lama bangun rupanya.
“Apa kalian tidak bimbang sebagai minoriti di tanahair sendiri? Dalam keadaan sekarang, pembangunan mungkin memberi kesan buruk dalam jangka panjang untuk mempertahankan ketuanan! Apalagi dengan inisiatif mega untuk projek pelancungan, sama ada pelancungan-eko atau komersil yang boleh menenggelamkan budaya Badui sendiri. Padang pasir ini juga akan jadi taman tema mega seperti Disneyland atau Dubailand yang sedang dibangunkan itu, tiada lagi warisan untuk dipertahankan selain berbentuk kosmetik untuk pelancungan!”
Terdengar Ben melemparkan hujah. Beberapa rakan Marwan sudah tiba mengelilingi beliau yang memang cukup petah berpidato. Nampak kekaguman. Tentunya Ben menyambung diskusi di atas unta semalam mengenai ketuanan Emirati yang hanya 20 peratus dari penduduk UAE.
Ben begitu kuat dengan nasionalisme dan patriotisme. Ben bukan sahaja berbadan besar tetapi ada karisma dan aura sebagai pemimpin besar. Boleh bercakap dalam banyak bahasa utama, termasuk sedikit Arab. Otaknya cukup geliga sehingga bertaraf antara graduan yang terbaik pernah dihasilkan Cambridge, setaraf dengan aruah Tun Razak yang juga dari MCKK.
“Dalam budaya Badui, selalunya akan ada penyelesaian. Kami sentiasa cuba mengelakkan persengketaan. Umpamanya kalau ada kawan yang bercakap sesuatu yang saya tidak suka, saya akan cuba mengelak untuk jadi marah. Kalau ada kesilapan apa-apa, kami akan berusaha menyelesaikan masalah bersama. Kami cukup memahami yang padang pasir seperti ini lebih baik dari rumah besar berharga jutaan. Kami datang untuk buat unggun api, bersantai sambil minum teh dan kopi serta berkemah dengan kawan-kawan. Biarpun bandar di sana semakin membesar dan moden, kami adalah sebahagian dari padang pasir dan tidak boleh hidup tanpanya!”
Saya memandang ke arah anak muda Arab yang berseluar pendek dan berbaju-T dengan gambar Osama bin Laden. Lain sekali Marwan tanpa jubah putih. Tidak sekacak berjubah.
Kelihatan dari kawasan berdekatan, beberapa kemah baru diantara kenderaan pacuan empat roda yang baru tiba. Sekumpulan dari mereka turun membuat bulatan dengan spontan juga membuat muzik dan menari tradisional.
Visual secara langsung itu mendekatkan pada catatan Wilfred Thesiger dalam buku ‘Arabian Sands’. Walau Wilfred begitu sensitif dengan budaya dan lanskap Badui, ternyata dia membuat tanggapan salah mengenai karektor dan masa depan kaum Badui. Malah dalam tulisan berikutnya, Wilfred mengatakan buku tersebut sebagai memorial kehidupan silam dan kegemilangan kaum Badui di muka bumi.
Mungkin ada benarnya keluhan Wilfred mengenai nasib bangsa ‘angkat’nya itu. Padang pasir sudah bertukar menjadi emas dengan harga hartanah yang terus meningkat di UAE. Badui sudah menghuni banglo dan apartment mewah. Berkenderaan mewah, bukan lagi unta. Tidak lagi bergerak dari satu wadi ke wadi lain mencari makanan. Kini bergerak dari satu kota ke kota dunia lain untuk membuat pelaburan hartanah.
Menyedarkan saya kepada beberapa persoalan mengenai nasib untung bangsa sendiri di era globalisasi. Lantas teringat anak-anak sendiri, lahir di merata negara yang tidak pernah membesar di tanah kelahiran ayah dan ibunya. Menjadi imigran, ekspatriat dan perantau. Mereka tentunya tidak mempunyai ikatan apa-apa mengenai patriotisme. Atau mungkin saya yang tersilap, seperti Wilfred dalam meramalkan masa depan Badui?
Mungkin mereka lebih patriotik dengan sentimen nasionalisme, kalau tidak agama yang lebih kukuh. Dunia siber yang terbuka yang menjadi nadi kehidupan ada kalanya menjadikan manusia lebih bersikap kedaerahan untuk menonjolkan identiti sendiri disebalik nama samaran.
Tiba-tiba Marwan menepuk bahu. Menghentikan lamunan yang merentas benua dan maya.
“Pergi sarapan, hari ini kita konvoi dengan SUV ke wadi di selatan, bukan lagi naik unta liar macam semalam!”

3) Banglo Kristal
Di ruang ‘majlis’ atau bilik tetamu yang terbuka, kelihatan ramai orang Badui bersantai atas kusyen sambil berkongsi juadah serta saling menyapa secara tradisional sesama sendiri. Agak meriah suasana dan hingar bingar dengan perbualan. Nampak kemesraan pada warga kota yang kembali ke padang pasir sebagai orang Badui asal.
Seperti Ben, saya cukup terkasima dan teruja. Terbayang imej Putera Walid, lelaki Arab terkaya yang banyak menghabiskan masa di padang pasir untuk membuat urusan bisnes dalam suasana tradisional.
Kelihatan antara mereka, seorang lelaki muda di apungkan ke udara.
“Itu Ahmad, yang untanya menang, unta tercantik seluruh negara Teluk tahun ini!”
“Diakah yang dapat hadiah empat juta Dirham itu dari Sheikh Dubai?” Tanya Ben. Marwan mengangguk.
“Empat juta dirham bagi dia macam empat ribu sahaja, dia baru beli nombor plet kereta 11 yang berharga lima belas juta dirham. Malah dia mahu membina banglo kristal di sini, bukan untuk tinggal tetapi sebagai destinasi pelancungan Rub-Al-Khali!”
Ben berpaling pada saya. Saya tersenyum memahami ucapan mata Ben. Kemewahan dan pembaziran. Bumi arabia yang kaya dengan minyak melimpahkan rahmat kepada umat Nabi Muhammad SAW. Padang pasir yang kontang bertukar menjadi kehijauan dan kota-kota yang kini kaum Badui berlumba-lumba membina pencakar langit. Akhir zaman sudah terlalu dekat. Bukan sahaja kerana pemanasan global yang mengubah ekologi alam, tetapi manusia Badui mengubah lanskap padang pasir dengan pencakar langit.
“Jangan terkejut, disebalik semua kebendaan itu, dia masih kerja untuk hidup dan untuk unta. Masih sahaja seorang Badui, dulu, kini dan selamanya!”
Marwan seakan tahu apa yang kami fikirkan, mungkin dari perbualan sepanjang konvoi terutama mengenai bangsa Emirati, tidak kira dari puak Badui atau lainnya sebenarnya dalam satu persimpangan. Pilihan dengan jalan terbuka luas. Ada papan-papan tanda dan peringatan di mana-mana. Tetapi segalanya boleh menyesatkan dan tidak pasti selamat tiba di destinasi, walau apapun destinasi dalam destini mereka. Seperti juga Melayu di tanahair sendiri. Terus dipersimpangan sejak 50 tahun lalu.
“Jangan juga terkejut yang kami masih berbangga untuk meneruskan tradisi seperti kata aruah Sheikh Zayed, seseorang yang tidak mempunyai masa silam tidak mempunyai yang semasa dan tiada masa depan. Dengan sokongan kuat keluarga diraja, kami meneruskan permainan tradisi sehingga hari ini dan penyertaan tidak pernah berkurang. Terutama permainan masa lapang kami seperti bermain dengan burung helang, tarian dan memancing!”
Bau dari juadah memang menyelerakan. Kambing panggang menerkam nafsu. Kelaparan di tengah padang pasir yang mewah sama menyambar imej-imej manusia lapar dalam krisis makanan dunia. Bersyukur dengan apa yang ada.
Kelihatan juga wanita dalam abaya dan purdah hitam di satu kawasan lain. Mereka kelihatan gembira dalam suasana meriah. Berposing dengan kamera video dan anak-anak kecil menari sambil menghuraikan rambut.
Saya segera bertanya kepada Marwan yang mendail Blackberrynya. Sesuatu yang menjadi objektif utama kami menjadi Badui di Rub-Al-Khali. Sesuatu yang juga saya nantikan dalam perasaan ingin tahu.
“Mana adik perempuan kamu yang mahu dikenalkan pada Ben?”

4) Perlembagaan
“Banyak sumbangan bangsa Arab dalam tamadun manusia!” Saya cuba membawa topik dalam perbualan yang sedikit janggal. Keluarga Marwan memang nampak tahap keintelektualan dan pengetahuan. Ayahnya, Abdullah begitu pendiam dan sentiasa bertasbih. Bekas pegawai tinggi kerajaan yang mempunyai empayar bisnes besar di tanah arabia.
Sementara dua abangnya dari ibu yang sama terus kesibukan dengan telefon Blackberry. Mereka mengambil alih sebahagian dari perniagaan dan dalam proses penyeneraian salah satu anak syarikat keluarga di Bursa Dubai.
“Bukan Arab, tetapi sumbangan Islam!” Jawab Marwan sinis. “Ada beza antara Arab dan Islam. Arab tidak semestinya Islam dan Islam itu bukan sekali Arab!”
Ben tersenyum sebelum mencelah. “Di Malaysia, tersebut dalam perlembagaan, Melayu itu semestinya orang Islam!”
Abdullah berpaling. Keheranan.
“Itulah uniknya bangsa Melayu di Malaysia!” Jawab saya. “Melayu itu pula sebenarnya ada pelbagai suku, puak dan negeri juga. Ada teori mengatakan Melayu itu berasal dari negara China. Tetapi apabila disebut Melayu pada zaman moden ini, bermakna orang Islam!”
Abdullah mengangguk-angguk. Bahasa Inggerisnya tidak sebaik anak-anaknya. Bercakap sesuatu dalam bahasa Arab kepada Marwan.
“Bapa saya bertanya, kalian bangsa Melayu dari suku apa?”
Pertanyaan itu bagai pucuk di cita, ulam mendatang, Satu perkara yang menjadi topik kegemaran. Satu perkara yang sentiasa cuba dielakkan oleh Ben dari berbahas. Bagi Ben dalam dunia moden itu, definisi bangsa Melayu sudah sepatutnya tidak lagi berpecah kepada sukuan. Hanya Melayu seperti dalam perlembagaan. Terutama buat mereka yang lahir setelah merdeka.
Mungkin ada rahsia yang Ben tidak mahu saya ketahui mengenai latar belakang sukuan keluarganya. Dia menggunakan nama Ben sejak pihak sekolah asramanya di London tersalah menulis ‘Bin’ sebagai ‘Ben’ sahaja sebagai nama keluarga. Lagipun, waktu itu sangat teruja untuk menjadi orang putih, walau nama Ben berbaur Yahudi.
Nasionalismenya berkisar pada Melayu yang sejarah bermula dari kemerdekaan negara. Alasannya, apa yang berlaku sebelum itu tidak boleh diubah dan hanya generasi hari ini yang mampu dan boleh mengubah status ketuanan Melayu. Bagi saya hanya satu mitos untuk survival politik. Sesuatu yang membedakan kami. Tetapi perbedaan bukan permusuhan. Kematangan mengatasi emosional dan prasangka.
“Bapa saya suku Bugis dari Sulawesi, nenek moyang berhijrah ke negeri Pahang di Tanah Melayu ratusan tahun dahulu. Manakala nenek moyang sebelah ibu berhijrah dari negara China. Tetapi hari ini saya adalah Melayu!” Saya segera menjawab.
Memandang ke arah Ben yang kelihatan serba salah. Kali ini Ben nampak terperangkap.
Tanpa berpaling kepada saya, Ben bercakap dalam bahasa Arab perlahan-lahan. Dia tidak mahu saya memahaminya.
Tetapi saya cuba juga memahami. Terkial-kial. Hanya dapat menangkap beberapa patah perkataan. Itupun sekadar meneka dalam kesamaran perbendaharaan kata Arab yang terhad.

6) Bahasa Jiwa Bangsa
“Kami akan tetap berjubah dan berserban sebagai identiti nasional. Supaya tidak nanti hanya dikenali dari patung-patung atau model orang Badui buatan negara China yang dijual untuk pelancung!” Marwan ketawa besar. “Malah sudah ada bekas lada hitam dan garam dalam bentuk sheikh dan sheikha!”
Perubahan lanskap dari padang pasir ke gemerlapan neon begitu ketara. Kembali ke peradaban. Kembali menjadi pemburu waktu yang tidak pernah cukup.
Perjalanan menghala ke lapangan terbang Abu Dhabi masih dipenuhi dengan isu ketuanan dan masa depan suku Badui dan Melayu. Dua puluh empat jam di bumi semenanjung Arab seakan melontar diri ke gaung dilema yang luas. Dilema seorang Melayu dalam globalisasi.
“Ada lapuran mengatakan ramai Arab sudah tidak berbangga dengan bahasa sendiri, lebih selesa dengan bahasa Inggeris, terutama menulis secara SMS! Ini menakutkan kerana bahasa Quran itu bahasa Arab, kalau Arab sendiri tidak mahu berbahasa Arab, maknanya ada yang tidak kena!” Ben memberi komen sambil menulis emel di Blackberrynya. Kembali kesibukan sebaik Blackberry ‘hidup’ semula.
Saya tergelak besar mendengar cetusan Ben. Tidak sia-sia kembara di Rub-Al-Khali, Ben mengaku berkenan dengan adik Marwan, Aminah, graduan MBA dari London School of Economics. Tidak pasti di pihak Aminah yang nampak biasa sahaja. Mungkin Ben bertepuk sebelah tangan dalam cinta pertama. Cinta antara benua. Antara dua kabilah Islam.
Ada perkara yang lebih melucukan. Masih teringat Ben cuba mengelakkan dari bercakap mengenai asal usul keluarganya. Sehingga Marwan yang memberitahu butiran perbualan mereka semalam. Percakapan yang merungkai rahsia Ben yang selama ini menjadi misteri.
Ben berpaling dan saya segera menyemburkan apa yang tersimpan. Sesuatu yang memuaskan hati kerana identiti Ben, lelaki Melayu tulen terakhir itu telah terbongkar di Rub-Al-Khali.
“Cis! Bagus punya Rawa!”