Tuesday, August 31, 2010

The Story of Israel's Economic Miracle

I read this book before flying off to Gaza. While in Gaza, I was few hundred meters away from Israel and in Jordan, up in the hill, had a sneak view of Israel.

The Story of Israel's Economic Miracle – Book Review
The biases and purposeful ignorances begin early in the work.

By Jim Miles

Start-Up Nation - The Story of Israel’s Economic Miracle. Dan Senor and Saul Singer. Council of Foreign Relations Book, McClelland & Stewart. 2009.

There are no Palestinians….

Israel is an amazing place as one puts together the implications from Start-Up Nation. It is a fount of free enterprise can-do entrepreneurial spirit. There are no resistances, although something called an Intifada concerned the authors somewhat, without being specified as to what it is/was. There are no freedom fighters nor insurgents, no guerrillas nor rebellions. For that matter there are no Palestinians as the word has been expunged from the authors’ vocabulary completely (unless it was in a boring anecdotal section that I skim read and missed - not likely). Israel, except for a few wandering Arabs, was “largely a barren wasteland.”

The only people - other than Jews, Zionists, and various other national entrepreneurs - to people this book are the terrorists, obviously dealt with very effectively by somebody within the Israeli Defence Forces (IDF). The authors use the media presumption that anyone against the state of Israel must be a terrorist and they are there for seemingly no reason at all, other than that ‘they are against us and hate us for what we are,’ an attitude one could expect from writers with Council on Foreign Relations background. Without these contextual placements, this work fails completely. Even accepting these contextual failures, the ‘miracle’ that is Israel is not very miraculous at all, but is based on what are normal means of establishing national wealth.

Questions

I knew before I read the book that I expected certain elements to be addressed in order for it to be a complete contextual presentation on this supposed miracle. The questions I asked, and that I wrote on the front fly-leaf of the book before reading even the cover flap were:

Does the book discuss the U.S. foreign aid of about $3 billion dollars annually and an etimated 114 billion dollars since inception?

Does it mention the historical period before the war, before the UN Resolution, and immediately following the declaration of the state of Israel, when financial support from the U.K. and the U.S. had already become common place?

Is there a discussion of the occupation and settlements of prime agricultural land and the control of natural resources (the most important being water)?

Is there any effect of the hostage population of Palestinians in creating cheap labour markets and a captive sales market?

Is the technology trade with the U.S. discussed, and in its entirety of state of the art military technology and not just the run of the mill, out of date stuff sold to other countries?

….and answers.

Well no, there are no answers to these questions, except for the one on U.S. technology imports, answered only partially and perhaps inadvertently in a single line in the concluding section of the work. Simon Peres is cited as saying, “Every technology that arrives in Israel from America, it comes to the army and in five minutes, they change it.” The technology Israel receives is state of the art technology in military and security hardware and software.

This supposed miracle, the innovative entrepreneurial businesses based mainly in the high tech sector, and more recently within the culture of venture capital and all its manipulations, is therefore a typical economists perspective with blinders on about the reality of the human condition in ‘Israel’, its lack of democracy, and its abrogation, denial, disobeying, and flaunting of international law and humanitarian rights.

Biases and Mythologies

The biases and purposeful ignorances begin early in the work. The worst representation of this is the author’s statistic that “defense, counterterrorism, and homeland security companies today represent less than 5 percent of Israel’s gross domestic product.” The implication is that the military has a very small role in the Israeli economy.

A closer look at economic statistics reveals a different picture. First of all, defence is given as 6.8% of gross domestic product (GDP), a statistic often used to obfuscate the realities of wealth disparities and to hide the distribution of wealth. In 2008, the budget’s 16.2 billion dollars on defence was the highest ration to GDP of all developed countries, on a per capita basis of $2,300. Aside from the GDP this budgetary figure becomes 17.5 % of the 2009 $92.6 billion Israeli budget.

This sum covers only the defence allocations and does not include the enormous amounts of research and development money that is poured into the technology sector - being much of the military sector - by both government and ‘private’ enterprise. That is the main myth presented in this work, that the Israeli economy is a miracle of entrepreneurial free enterprise combined with the can-do chutzpah of a “small and threatened” country.

The authors use the latter phrase several times in comparisons to South Korea, Taiwan, and Singapore in particular. The thread breaks when the information presented is all about how the IDF and the military are great training grounds for business entrepreneurship - which they well may be as they are both intertwined in the bigger economies of the world, in particular the U.S. They are also good for “inculcating” an ethos (inculcating coming from the Latin ‘to grind in with the heel’) of innovation, an ability to contradict authority, and the famous chutzpah.

Only Normal

The general trend of the work indicates two norms. The first is from the 1970s and early 1980s when a series of books were published discussing the highly innovative companies that had made the U.S. the business/economic leader of the world (In Search of Excellence, Peters and Waterman, Harper Collins. 1982 was the main one). All the business ideals extolled by Senor and Singer have been found in new upstart successful and excellent big businesses all along - it is not simply an Israeli trait.

The other norm that is exposed is the lie of ‘free enterprise’ and ‘private entrepreneurial’ spirit. It does not exist in Israel anymore than it exists in the U.S. Instead intensive state supports allowed the industries to be successful - this is what also initially propelled South Korea, Singapore, and Taiwan to economic power. It is not living “under threat” that made these countries wealthy, nor was it any particular unique strand of spirit, but rather the largesse provided by the state to grow and protect its own industries. Only after the wealth of the country was established did they dare open their markets in a supposedly free enterprise manner, a manner that really leaves the supranational corporations and financiers of the world free to ignore national regulations on a number of fronts.

Leaving What - Chutzpah?

Leaving perhaps that the miracle of Israeli business technological success is built on state support, imported state of the art technology, and a denial that the country is built on the farms, fields and villages of an occupied indigenous people. The way Start-Up Nation explains it all, chutzpah is the distinguishing factor - perhaps it is also really the force behind the Israel defiance of international law and international humanitarian rights concerning warfare and occupation that the authors choose simply to ignore. An ‘in your face we don’t give a damn’ attitude would certainly explain the erratic controls used by the IDF to enforce the subjugation of the occupied Palestinians. It would also explain the power the Jewish lobby and AIPAC have over the elected representatives of Congress in the U.S.

So this book does explain a lot - by omission in part, by inadvertent admission in others. There is no economic miracle in Israel. There is a state supported economy that derives much of its initial wealth from stolen land and U.S. largess economically and militarily.

- Jim Miles is a Canadian educator and a regular contributor/columnist of opinion pieces and book reviews for The Palestine Chronicle. Miles' work is also presented globally through other alternative websites and news publications.

If you like this article, please consider making a contribution to the Palestine Chronicle.

Monday, August 16, 2010

Cerpen: Jihad

Oleh Fudzail

2010/08/14

(1)

KUNTAY bersuara tinggi. Kedengaran memaki-maki. Kelihatan mimik mukanya merah padam. Saya membiarkan sahaja dia melepaskan kegeramannya. Tidak dapat memahami sepenuhnya kerana bercakap dalam bahasa Turki dengan laju. Bahasa Turki, seperti bahasa Melayu. Mempunyai banyak bahasa Arab, sesuatu yang sedikit memudahkan saya mengagak butiran percakapan.

Kebetulan kami tiba di stesen petrol berhampiran Shahama, penempatan warga Emirati di luar kota raya Abu Dhabi, di lebuh raya menuju ke Dubai. Setiap keluarga Emirati yang ditempatkan di Shahama diberi ‘rumah rakyat’ yang bernilai RM1 juta. Ribuan rumah rakyat dengan 12 bilik memenuhi Shahama. Begitu bertuah menjadi warga marhaen Emiriyah Arab Bersatu. Boleh dikatakan setiap warga adalah jutawan, ditatang sepenuhnya daripada kekayaan hasil negara. “Kiat berhenti, saya mahu solat dahulu!”

Saya memberhentikan kereta di depan surau. Kuntay mengangguk. Meneruskan percakapan bernada keras. Saya tersenyum dan keluar dari kereta. Sepanjang seminggu bersama Kuntay, saya sememangnya sudah tahu reaksi daripada Kuntay.

Tetapi terus sahaja mengajak setiap kali mahu bersolat, setiap kali itu juga, Kuntay sekadar mengangguk. Kuntay dihantar oleh sebuah syarikat berpangkalan di Istanbul untuk meneroka pasaran UAE dan saya dilantik sebagai konsultan.
Setelah selesai solat jamak dan qasar, saya kembali ke kereta. Kuntay terus menekan paparan kekunci iPhonenya dengan wajah serius. Seserius setiap kali dia menatap KRA dan KPI untuk dirinya.

“Kenapa?” Tanya saya untuk mengetahui apa yang sebenarnya telah terjadi.
“Saya kekadang hairan. Ramai yang bersolat setiap waktu tanpa ponteng, tidak seperti saya, kekadang solat, kekadang tidak, tetapi yang solat tunggang terbalik itu jugalah yang banyak terlibat dengan rasuah!”

Saya mengangguk. Bersetuju kerana memang sebegitu.

“Apakah perempuan Turki yang bekerja dengan syarikat konsultan itu minta wang?”

“Itulah yang buat saya sakit hati. Dia warga Turki, kami syarikat Turki, di bumi Emiriyah ini sepatutnya saling membantu. Rupa-rupanya ada udang sebalik batu apabila menawarkan kontrak terus, mahu komisen, persen tertentu, bayar dahulu. Melampau, kami boleh sahaja rugi kerana harga tawaran tidak termasuk memberi duit rasuah!”

“Apa kata kamu kepadanya, dengar seperti memaki!”

“Saya beritahu dia, kalau dia mahu duit komisen, duit rasuah, saya boleh bagi dalam kain kapan dia. Langkah mayat saya dulu. Sebab kalau saya beri apa yang dia minta, saya kena bunuh oleh bos!”

Saya ketawa. Fenomena rasuah memang berleluasa di tanah Emiriyah, walau tidak ketara di permukaan. Terutama di kalangan ekspatriat yang menjadi penggerak ekonomi dan majoriti pekerja. Semua datang untuk buat duit. Ramai yang tidak kisah sama ada haram atau halal. Selagi ‘masyuk’, peduli apa. Walau pendapatan jauh tinggi, tetap tamak dan bernafsu syaitan, tidak kira beragama Islam atau tidak. Duit menjadikan mereka hilang kewarasan, harga diri dan nilai-nilai mulia.

“Bagaimana dengan gejala rasuah di Turki sendiri?”

“Tidak begitu berleluasa. Pasaran begitu kompetitif kerana semua mahu kurangkan kos. Bukan tidak ada, tetapi dengan memfokuskan kepada kos, rasuah amat kurang. Rasuah menyebabkan kos menjadi tinggi, yang membayar kos itu adalah rakyat.
Bagaimana pula dengan rasuah di negara kamu Malaysia?”

Pertanyaan itu membuatkan saya tersentak. Tergamam sambil mata memfokus kepada lebuh raya lapan lorong yang tarnya padat dan kuat, tidak perlu penyelenggaraan atau turapan semula setiap tahun. Tidak seperti lebuh raya di tanah air. Itu sahaja boleh menjadi ukuran tentang rasuah dan penyelewengan.

Saya tidak pasti untuk memberi jawapan. Pastinya indeks rasuah dunia boleh menjadi penunjuk.

“Rasanya, orang Islam di Malaysia lebih alim dari kami di Turki, lebih patuh bersolat!”

Kata-kata itu sungguh menusuk. Dalam hati pun menambah, Melayu itu juga Islam dalam perlembagaan!

(2)

BERITA penangkapan ramai peneraju syarikat berkaitan kerajaan (GLC) Emiriah Dubai menggemparkan. Begitu sensasi. Apalagi mereka adalah CEO dan pengarah syarikat daripada kalangan warga Emirati sendiri yang bergaji jutaan Dirham setahun.

Saya terkedu mendengar berita dari radio kereta.

“Adel Shirawi?”

Mengulang nama seorang kawan lama yang sama disebut telah ditangkap kerana memberi bonus kepada diri sendiri sebanyak 200 juta dirham.

“Kamu kenal dia?” Tanya Kuntay.

“Kami sama-sama di jabatan IT sebuah GLC, dia seorang anak Emirati yang hebat, dedikasi, komited, alim, selalu menjadi imam solat di pejabat. Oleh kerana dia hebat, cepat sekali naik pangkat kerana itu Sheikh Mohamed, Emir Dubai memberi dia peluang untuk terajui sebuah GLC dalam industri kewangan Islam!”
Kuntay ketawa.

“Kamu kata dia selalu menjadi imam solat?”

“Ya! Kami agak rapat dan secara peribadi, saya tidak percaya yang beliau melakukan penyelewengan sedemikian. Dia orang baik-baik, keluarga baik-baik. Dua tahun kami bersama dan saya cukup kenal siapa Adel!”

Kuntay terus ketawa. Menyakitkan hati pula. Gelak si anak Turki yang boleh berbahasa Itali, Perancis dan Sepanyol kerana belajar dan bekerja di Eropah.

“Kalau ada kuasa dan peluang di depan mata untuk menyelewengkan dana syarikat, orang boleh berubah!”

“Tidak mungkin. Kami selalu berbincang mengenai inti pati al-Quran dan hadis Nabi. Banyak yang saya belajar daripada beliau. Mungkin ada konspirasi untuk menjatuhkan orang yang hebat seperti Adel!”

Terasa nostalgik sekali mengenangkan tahun-tahun awal kebangkitan Dubai. Kami bekerja keras untuk memenuhi impian seorang Sheikh. Puas apabila projek menjadi realiti dan menjadi pemangkin kepada pembangunan pesat Dubai sebelum krisis ekonomi hampir menenggelamkan semuanya.

Dalam berfikir, terdengar ulasan daripada pemanggil di siaran radio yang memperkatakan isu panas tersebut.

“Secara amnya, semua yang ditangkap dan dipenjarakan golongan muda dan terpelajar. Mereka ini menjadi pemimpin masa depan, nampaknya kecundang bersama kejayaan yang dicipta.”

Ketawa Kuntay semakin kuat mendengar komen yang datang daripada seorang ekspatriat India.

“Saya tidak solat lima waktu seperti kamu atau Adel, tetapi saya benci rasuah. Benci penyelewengan. Negara akan muflis kerana rasuah, bangsa akan terhina kerana rasuah, terjual warisan kerana rasuah. Apakah orang yang rasuah, menyeleweng, tetapi terus solat tahu yang solat mereka sekadar sia-sia? Solat tidak membaiki mereka dan mereka merosakkan solat!”

Pertanyaan Kuntay mengisi perjalanan pagi ke Abu Dhabi dan saya berhenti di sebuah surau stesen petrol untuk solat sunat Dhuha. Sesuatu yang saya amalkan sejak krisis ekonomi melanda.

Kali ini, Kuntay sama ke surau.

Bukan untuk solat sunat Dhuha, tetapi solat qada’ Subuh. Memandangkan sudah bulan Syaaban, bermakna bulan Ramadan bakal tiba. Kuntay berniat untuk cukup sebulan berpuasa di bumi Arab, bumi yang pernah berada di bawah naungan empayar Othmaniah Turki.

“Konsistensi kamu dalam menjaga ibadah solat membuatkan saya termalu sendiri.”
Perlahan Kuntay bercakap sebaik memberi salam.

“Dan saya harap, dengan bersolat, tidak pula mengubah kebencian saya terhadap rasuah, malah jihad saya menentang rasuah, menentang para perasuah adalah jitu!”
Saya tersenyum. Kuntay mahu bersolat sudah cukup menggembirakan. Jihad saya secara diam agar dia bersolat mencapai hasil.

“Ingat, akan ada ujian sebab kalau kita dapat projek besar di Abu Dhabi, kamu ditugaskan untuk memberi subkontrak. Para subkontraktor akan kejar kamu dan menawarkan pelbagai umpan. Waktu itu, seperti kata kamu, dengan ada kuasa dan peluang di depan mata, kamu boleh berubah dan jihad yang lebih besar ialah jihad menentang nafsu sendiri!”

(3)

TIBA-TIBA kereta sewa kami dilanggar dari belakang. Agak kuat hentakan. Kuntay segera memberhentikan kereta di tepi lebuh raya. Kami keluar untuk melihat kesan hentakan, manakala kereta yang melanggar kami juga berhenti.

Pemandunya seorang wanita Emirati. Keluar dengan wajah garang. Sama memeriksa kereta mewahnya yang tidak ada apa-apa kesan seperti kereta kami yang sedikit kemek di bahagian belakang.

“Ini boleh menjadi masalah. Yang melanggar adalah seorang wanita Emirati!” Aku berbisik perlahan. Bersedia untuk berjihad melawan ketidakadilan.

“Kenapa?” Kuntay bertanya dengan wajah berkerut.

“Mereka boleh menukar laporan polis mengikut alasan warga Emirati, kita hanya penumpang di negara ini, kekadang tidak ada suara, apalagi kalau tidak tahu berbahasa Arab!”

Wanita itu seperti dijangka bercakap dalam bahasa Arab. Satu taktik biasa untuk mengelakkan kesalahan, walau tahu berbahasa Inggeris. Seolah-olah juga mempamerkan ketuanan, siapa tuan di tanah Emirati.

“Kami akan panggil polis, ini kereta sewa, kami perlukan laporan polis untuk tuntutan insuran.”

Kataku dalam bahasa Arab pasar.

Wanita itu menggeleng.

“Tidak perlu, kereta saya tidak ada kemek apa-apa. Saya bayar kerosakan kereta kamu!”

“Terima kasih tawaran itu. Kami tetap akan panggil polis. Itu adalah undang-undang!”

Wanita itu terus membuat panggilan. Juga satu taktik biasa. Helah dan strategi untuk yang pertama menghubungi polis, seolah-olah tidak bersalah, kononnya berani kerana benar.

“Kamu menghubungi polis?”

Wanita itu mengangguk. Polis mesti datang ke tempat kejadian untuk memeriksa dan membuat laporan.

Untuk memastikan dia bercakap benar, saya sama menelefon polis. Sudah kenal perangai ramai Emirati, bukan semua boleh dipercayai.

Seperti biasa, trafik mula bergerak perlahan di kedua arah apabila melihat kereta kami parkir di tepi jalan. Menyebabkan pula kesesakan kerana ramai yang menyibuk untuk ambil tahu apa yang berlaku. Cuma tiada siapa ambil nombor untuk empat nombor ekor.

Tidak berapa lama, muncul kenderaan peronda polis.

Wanita itu terus menerpa kepada polis yang kebanyakan berpangkat rendah dan bukan warga asal Emiriah. Dari negara Arab lain, menjadi warga Emirati kerana menjadi polis. Dikatakan taraf atau kasta mereka lebih rendah dari Emiriah asal, sebab itu ramai anggota polis di UAE takut dengan warga Emiriah asal atau Bumiputera.

Dari percakapan yang saya dengar, wanita itu mempertahankan diri dengan menyalahkan kami, kononnya kami memandu secara berbahaya, cilok sana, cilok sini sehingga dia ‘terlanggar’ kami dalam keadaan cuba mengelak.

“Itu tidak betul!”

Terkejut wanita dan polis itu apabila saya bersuara tinggi.

“Dia melanggar kami dari belakang kerana memandu terlalu laju sambil menelefon. Tidak dapat mengawal kenderaan dan tidak sempat membrek. Kami memandu di lorong perlahan, bukan lorong laju!”

Tiba-tiba wanita itu menjadi garang. Pertengkaran meletus. Memang pembohong wanita ber’abaya’ hitam. Beriya-iya menegakkan benang basah. Bersungguh-sungguh menyatakan kami sebagai pendatang memang banyak membawa masalah kepada negara dan penduduk UAE. Walhal kami memang diperlukan kerana kepakaran dan pengalaman kami.

Polis itu menenangkan kami. Meminta lesen kedua-dua kami dan mengeluarkan surat laporan. Kertas salinan warna merah untuk saya.

Saya segera membantah.

“Kenapa saya salah? Bukankah dia melanggar saya dari belakang?”

“Kamu memandu berbahaya!”

Jawab polis tidak menghiraukan bantahan.

Saya terdiam. Wanita itu tersenyum.

“Tuan polis!” Saya meninggikan suara.

Polis itu berpaling.

“Kamu sepatutnya bersikap adil dan saksama sebagai polis yang berkuasa. Bukan mendengar cerita bohong dan percaya hanya kerana dia seorang Emirati. Kalau kamu melaporkan yang saya bersalah, ingatlah di hari akhirat nanti, saya akan menuntut di depan Allah dan kamu boleh sahaja masuk neraka!”

Polis itu terhenti dan terdiam. Memandang saya. Tangannya mula menggeletar.

“Ya! Ingatlah hari akhirat, kamu solat lima waktu, tetapi tidak adil dalam membuat keputusan!”

Polis itu menarik saya, agak jauh dari Kuntay dan wanita yang sama terkasima. Jihad di tepi lebuh raya dengan seorang polis dan seorang wanita Emirati yang menggunakan undang-undang untuk menyalahkan orang yang tidak bersalah.

“Kamu tahu yang wanita itu adalah Emirati, ada pertalian dengan Sheikh. Saya boleh dibuang kerja, harap kamu faham kenapa saya terpaksa melakukan sebegini!”

“Itu kamu jawablah di depan Allah nanti!”

Berpeluh wajah polis yang memandang ke arah wanita itu.

Dari reaksi polis berpangkat rendah itu, saya tahu yang dia mempunyai keimanan yang tinggi kerana menggigil apabila diperingatkan tentang akhirat.

Timbul rasa kasihan, tetapi saya tidak mahu kehilangan point trafik yang boleh menyebabkan lesen memandu ditarik balik. Saya tidak bersalah dan tidak mahu mengaku bersalah hanya kerana kasihankan seorang polis yang sepatutnya membuat keputusan adil.

Perlahan polis itu berjalan ke arah wanita Emirati yang belum apa-apa, terus sahaja kecoh dengan makian apabila kertas salinan merah diserahkan kepadanya. Polis itu sedang berjihad dengan suasana yang sudah menjadi budaya tidak tertulis, orang Emirati sebagai tuan dan sentiasa betul dalam apa sahaja keadaan.

Saya memandang Kuntay, berbisik perlahan, “Alhamdulillah, solat polis ini menguatkan imannya, takutkan hari pengadilan di padang mahsyar, tidak takut hadapi risiko walau boleh dibuang kerja kerana melakukan keadilan!”

(4)

KAMI teruja menyambut berita kejayaan terpilih sebagai kontraktor pemasangan sistem sekuriti di sebuah projek besar Abu Dhabi. Bersama kesyukuran.
Berpelukan. Kuntay mengesat air mata, kontrak pertama setelah tiga bulan berhempas pulas untuk mencari justifikasi kenapa dia perlu ada di UAE.
Bertambah manis pada bulan Ramadan walau akan terpaksa bekerja lebih kuat lagi.

Memang cukup manis sekali. Tidak perlu merasuah sesiapa. Tidak perlu kerana produk yang kami tawarkan memang menepati keperluan dan lebih canggih dari produk lain. Terbukti dengan rekod hebat pemasangan di seluruh Turki.

Lebih dari itu, bagi kami, kejayaan kami kerana gabungan kepakaran Turki dan Malaysia. Sebagai dua buah negara Islam yang dianggap maju dan berwibawa. Produk Turki dengan pengurusan teknikal projek Malaysia. Kombinasi dan kolaborasi hebat bertaraf antarabangsa.

“Kamu mesti berterima kasih kepada Erdogan kerana berani melawan Israel dan menjadi hero baru dunia Islam!”

Marwan, ketua pegawai operasi syarikat konsultan, di bawah pemaju sebuah GLC, yang memberi projek bernilai 5 juta dirham itu bercakap dengan mesra. Dengan serban corak kotak hitam putih kecil Palestin di bahu. Dia menandatangani surat tawaran dan menyerahkan dengan penuh klimaks.

“Kami orang Palestin terhutang budi dengan orang Turki dan Malaysia yang lebih hebat daripada orang Arab dalam membantu dan menyokong pembebasan Palestin. Berdiri teguh bersama kami walau pemimpin kami pun saling bertelagah. Bantuan kemanusiaan kalian memang sentiasa kami kenang.”

Saya dan Kuntay berpandangan. Ternyata, kami tersalah sangka. Urusan bisnes boleh sahaja berhasil sebab-sebab lain. Termasuk sebab-sebab kemanusiaan dan keprihatinan. Bisnes juga salah satu jihad. Islam telah turut berkembang kerana perdagangan dan ekonomi.

Lebih dari itu, rezeki daripada Allah datang dalam pelbagai cara. Berusaha dengan tawakal dan sentiasa yakin dengan keadilan. Tidak sia-sia berjihad melawan rasuah. Walau penuh kesukaran dan ganjil untuk melakukan sesuatu yang baik, Tuhan pasti memberi ruang.

Marwan adalah antara warga Palestin yang diaspora, berpasport Amerika walau katanya sentiasa pasti untuk kembali ke tanah air sendiri. Bila-bila masa sahaja.

Marwan pun memeluk kami dengan penuh mesra.

“Sebab itu pembidaan kamu diberi pilihan utama walau lebih mahal daripada yang lain. Ini juga satu jihad!”

PROFIL

FUDZAIL berkelulusan sains komputer dan matematik dari New Zealand, pernah menjadi pengurus IT di TV3 dan kini ekspatriat Malaysia yang bermastautin di Eemiriah Arab Bersatu (UAE) sejak 2000. Terbabit dalam pembinaan projek mega seperti Dubai Internet City dan Palm Jumeirah. Kini menjadi pakar runding kepada syarikat dari China, Turki, Hungary dan Perancis di UAE. Pernah memenangi Hadiah Sastera Utusan, Johor dan Hadiah Sastera Malaysia 2006/7. Antologi puisi Waikato diterbitkan oleh DBP pada 2001 dan antologi cerpen Dotkomania (DBP - 2009). Trilogi Aotearoa diterbitkan pada Julai 2010 oleh Oasisbuku. Pada Ramadan ini, beliau menyertai misi kemanusiaan di Gaza. Beliau boleh dihubungi melalui emel fudzail@gmail.com dan blog 1426.blogspot.com

‘Terjah lingkaran lapuk, teater setempat’

2010/08/12

KETIKA umat Islam seluruh dunia menyambut 1 Ramadan semalam, penulis kembang hati apabila melihat ada juga pengarang kreatif rakyat Malaysia yang sanggup mengorbankan masa, diri dan wang ringgit untuk menyumbang kepada masyarakat Palestin di Gaza.

Mohd Fudzail Mohd Nor atau lebih dikenali sebagai Fudzail yang kini bermastautin di Dubai, Emiriyah Arab Bersatu (UAE) menjayakan Misi Ramadan di Gaza anjuran Majlis Perundangan Pertubuhan Islam Malaysia (MAPIM) dan Sekretariat Himpunan Ulama Rantau Asia (SHURA).

Beliau dipertanggungjawabkan MAPIM dan SHURA untuk membentuk rangkaian hubungan dengan badan bukan kerajaan (NGO) bagi memudahkan misi akan datang melaksanakan program yang bakal dirangka.

Lebih mengharukan apabila Fudzail menanggung sendiri segala kos perjalanan dan penginapan melalui jualan Kumpulan Cerpen Dotkamania dan Travelog Aotearoa untuk menyertai misi yang pasti penuh cabaran memandangkan ia berlangsung pada Ramadan.

Pemergiaan Fudzail secara tidak langsung memaparkan betapa beliau berjaya meleraikan diri daripada belitan lingkaran lapuk yang membelenggu sebahagian besar pengarang kreatif sehingga gagal berfikir dan bertindak di luar kebiasaan.

Pakar sistem maklumat ini juga seolah-olah menyahut cabaran yang penulis lemparkan dalam tulisan, Ramadan disambut, kemelut media, akal budi merdeka, bertarikh 27 Ogos tahun lalu dalam ruang pojok ini.

Dalam terbitan terbabit, penulis lontarkan pandangan bahawa sastera tidak boleh kekal dengan kegiatan yang hanya bertumpu pada wacana dan kajian semata, penulisan karya kreatif dan esei kritikan, tetapi perlu membuka jendelanya dengan pemikiran mahupun cara di luar kebiasaan!
Dengan cara ini kehadiran sastera akan tampak relevan dan boleh terus menyumbang kepada masyarakat tanpa mengira latar waktu mahupun tempat, bukannya seperti hari ini yang kerap dipenuhi dengan keluh-kesah segala macam kemelutnya, tanpa melihat jalan keluar!

Pengarang kreatif ini tidak bernaung di bawah persatuan penulis dan memastikan keputusannya membabitkan diri dalam dunia sastera bukan suatu kesilapan, sebaliknya mampu meletakkan dirinya untuk sama menyumbang kepada masyarakat antarabangsa, hatta dalam kerangka jihad!

Alangkah moleknya jika semua pengarang kreatif, persatuan penulis peringkat negeri mahupun kebangsaan, apalagi Gabungan Persatuan Penulis Nasional Malaysia (GAPENA), turut mengambil sikap dan pendirian serupa dalam memberi nilai demi memartabatkan sastera negara.

Jika tidak mampu bergerak sendirian, setidak-tidaknya boleh bergabung dengan badan lain dan tidaklah orang sastera hanya menjadi pemerhati segala macam kegiatan yang mampu diadakan orang lain, tetapi tidak mereka!

Bagi yang menganggap lontaran idea ini terkeluar daripada kerangka sastera, setidak-tidaknya ‘pahala’ kemanusiaan dan jihad Islam, jauh lebih bermakna daripada sekadar mengembangkan sayap mendakap Melayu diaspora yang menjadi kebanggaan satu badan gabungan persatuan penulis!

Aspek sastera pendekatan Fudzail tetap ada kerana yang terbabit pengarang kreatif dan karyanya dimanfaatkan bagi menjana dana diperlukan untuk misi terbabit, serentak itu menyelesaikan masalah teks terperap di gudang Dawama.

Penulis akui benar sastera dipinggirkan, tetapi gerakan sastera tanah air tidak boleh bersifat sekadar sastera per se dan orang sastera boleh membuktikan bahawa mereka tetap relevan dalam era mana sekalipun dengan syarat berani menerjah keluar daripada lingkaran lapuk mereka.

Seperkara lagi, pengarang kreatif dan persatuan penulis peringkat negeri dan kebangsaan umpamanya boleh melihat kemungkinan menghidupkan semula teater keliling dengan membabitkan sama penyertaan remaja di lokasi sasaran, sambil mengadaptasi teks sastera ke pentas.

“Masih ada kelompok yang berminat kepada sastera di pentas, tetapi tiada kesempatan untuk menunjukkan bakat masing-masing kerana batasan lokasi, kewangan dan kesempatan. Pendekatan teater keliling boleh dijadikan model untuk bergerak dan mengasah bakat,” kata seorang teman diskusi.

Ini juga satu daripada cara memasyarakatkan semula sastera agar tidak hanya berlegar kepada satu kelompok, peringkat umur mahupun individu saja yang perlu diberi perhatian dan program seperti ini wajar mendapatkan pembabitan daripada beberapa kementerian.

Mengapa tidak dikemukakan kertas cadangan kepada Kementerian Penerangan, Komunikasi dan Kebudayaan, Kementerian Belia dan Sukan serta Kementerian Pembangunan Luar Bandar dan Wilayah bagi mendapat dana untuk membiayai program.

Jika teater keliling tidak mampu dilaksanakan kerana masalah masa dan tanggungjawab yang menghalang pergerakan keluar daerah, mengapa tidak diberi jenama baru sebagai teater setempat dengan kisah serupa dipentaskan berulang kali.

Program ini boleh dijadikan produk pelancongan dengan menjadikannya sebagai sebahagian daripada pengisian program enap desa yang sudah pun dihidupkan pada masa ini di bawah Kementerian Pelancongan.

Mengapa tidak lontaran idea ini diambil dan dipindahkan dalam bentuk kertas kerja bagi meyakinkan semua kementerian berkenaan kesesuaian program yang wajar dikongsi tiga kementerian terbabit, malahan Kementerian Pelancongan bagi membolehkan ia dilaksanakan.

Friday, August 06, 2010

Misi Ramadhan di Gaza (II)



Alhamdulillah, hari ini, saya akan berangkat ke Gaza untuk misi Ramadhan dengan penuh keinsafan. Jutaan terima kasih kepada yang telah memberi sokongan dan memanjangkan doa agar kami selamat pergi dan kembali.

Sesungguhnya, misi kali ini amat berlainan sekali dan cukup berbeda. Pemergian ke daerah konflik yang penuh tragidi penuh dengan kemungkinan. Sesungguhnya Allah juga Yang Maha Mengetahui.


Terima kasih semua yang membeli 'Dotkomania' dan trilogi 'Aotearoa'

Pada mereka yang telah membeli kumpulan cerpen 'Dotkomania' dan antologi 'Aotearoa' sebagai dana misi ini, hanya Allah yang membalasnya.

Saya sungguh terharu kerana sehingga pagi ini, masih ada yang mahu membeli.



Kami, seramai 44 peserta, akan berlepas dari KLIA, jam 10.10 malam menaiki Royal Jordanian untuk transit di Amman, sebelum berlepas ke Kaherah.

Tidak banyak persiapan, isteria tersayang, Dr Azma seperti biasa menyediakan mana yang perlu. Hanya beberapa helai pakaian untuk dibawa, 'travel light' kerana semuanya tidak pasti apabila berada di sana. Kebetulan, anak sulung, Saifullah yang bakal ke Canada, kami tangguhkan ke bulan Januari, manakala Faidhi meneruskan 'Canadian International Matriculation Programme' di Sunway University College. Muhaimin pula dalam percutian.

Saya terharu dengan prihatin dari sahabat, untuk keluarga yang ditinggalkan sementara ini, hanya saya serahkan kepada Allah SWT untuk menjaga mereka.

Di Gaza, saya ditugaskan mengetuai satu kumpulan untuk menyelidik mengenai 'Hak Asasi dan rangkaian NGO' di Gaza. Kumpulan berempat ini akan menyediakan lapuran mengenai apa yang diperlukan untuk membantu NGO di Gaza dan merangkaikan dengan NGO di Malaysia.

Sekali lagi, doa kalian tetap disanjung dan dihargai.

Tuesday, August 03, 2010

Misi Ramadhan di Gaza 2010 (1)

(Untuk sebuah akhbar)

Rezeki datang dari Allah dalam pelbagai bentuk dan cara. Kekadang tidak tergambarkan dan terfikirkan. Ada datang bergolek dan ada datang melayang.

Sewaktu dalam percutian di tanahair akhir bulan Julai lalu, tidak semena-mena ada tawaran dari seorang kawan, kalau saya berminat untuk menyertai misi Ramadhan di Gaza dibawah anjuran Majlis Perundangan Pertubuhan Islam Malaysia (MAPIM) dan Sekteriat Himpunan Ulama Rantau Asia (SHURA). Tawaran yang terus sahaja diterima tanpa berfikir dua atau tiga kali. Itu rezeki yang tidak boleh ditolak sama sekali.

Para peserta perlu membayar sendiri kos perjalanan dan penginapan bukan satu penghalang. Masa mungkin satu penghalang bagi ramai orang, lantas saya bersedia untuk mengorbankan juga masa. Misi ini mungkin sekali seumur hidup, mungkin juga langkah pertama untuk langkah-langkah berikutnya. Yang penting, niat dan matlamat.

Tragedi misi Flotilla memberi perspektif baru terhadap misi keamanan ke Gaza. Pembunuhan kejam peserta misi dari Turki oleh tentera zionis Israel menyingkap kesedaran baru diperingkat antarabangsa mengenai penderitaan warga Palestin, sama ada di bawah kezaliman Israel, mahupun kepimpinan Mesir yang sama menutup pintu masuk sempadan.

Sememangnya tidak terfikir untuk saya pergi ke Gaza sehingga tawaran itu menjadi kenyataan, apabila nama saya tersenarai sebagai salah seorang dari 45 peserta yang terpilih.

Saya teringat sewaktu musim haji tahun 2000 lalu, saya berada di Riyadh untuk bekerja. Sewaktu saya mendarat di Saudi Arabia, pendaftaran ke haji tahun itu telah lama ditutup. Saya tidak merancang untuk mengerjakan haji, tetapi begitulah rezeki dan begitulah ketentuan Ilahi. Tiba-tiba saya teringin untuk naik haji dan hanya ada dua minggu sebelum musim haji bermula.

Saya ke pejabat Kementerian Haji Arab Saudi di Riyadh, memohon untuk mengerjakan haji walau terpampang besar notis yang pendaftaran haji telah lama ditutup. Di kaunter, saya memberitahu staf yang saya mahu membuat permohonan mengerjakan haji tahun itu.

Staf di kaunter terbungkam melihat saya. Tidak marah. Seolah-olah melihat sesuatu yang pelik dan ganjil.

“MasyaAllah, kamu tetamu Allah dan saya tidak dapat menolak permohonan kamu!”

Saya pula yang terkejut kerana semudah itu, walhal persepsi saya sebelum melangkah masuk begitu berbeda. Saya bersedia untuk menerima maki hamun dan dikecewakan dengan penolakan serta merta kerana sememangnya tarikh pendaftaran telah lama ditutup.

Diambilnya paspot saya, malangnya oleh kerana saya tiada ‘iqamah’ dan hanya ada visa lawatan bisnes, dia tidak dapat mengecop paspot saya. Lagipun jemaah haji dari Malaysia perlu ada paspot hijau, paspot haji.

Sekali lagi staf itu terbungkam melihat saya.

“Sesungguhnya kamu tetamu Allah saudaraku, aku tidak boleh menolak tetamu Allah!”

Lantas diambilnya sekeping kertas kecil, dicopkan pengesahan haji dan memasukkan ke dalam paspot saya.

“Pergilah tetamu Allah, pergilah, tiada siapa dapat menghalang kamu untuk menunaikan haji!”

Begitulah rezeki. Saya tidak perlu membayar apa-apa pun. Tidak perlu menanti dan merayu.

Dengan cop diatas sekeping kertas, saya mencari penganjur yang membawa jemaah dari Riyadh. Malangnya, semua tidak menerima ‘cop haji’ diatas sekeping kertas, bukan pada paspot. Sehingga seorang warga Indonesia sanggup membantu dan saya menyertai jemaah haji dikalangan pekerja-pekerja warga Indonesia di Riyadh, yang terdiri dari supir dan pembantu rumah.

“Kalau kamu diperiksa, kemungkinan kamu boleh ditangkap kerana tiada dokumen perjalanan haji yang sah!” begitulah peringatan diberikan.

Saya mengambil risiko itu dengan fikiran terbuka, minda bersedia menghadapi apa sahaja kerana saya percaya, saya adalah tetamu Allah yang sah. Bertawakal dan berdoa. Alhamdulilah, sepanjang perjalanan konvoi berpuluh bas, walau melalui banyak jalanraya ke Makkah, pihak berkuasa tidak langsung mengganggu ‘tetamu Allah’ ini. Saya berjaya menunaikan fardhu haji sebaiknya dibawah bimbingan seorang pensyarah Indonesia di Universiti Madinah.

Kali ini, lebih sedekad kemudian, setelah menjadi ekspatriat di bumi Timur Tengah, saya kembali mengambil satu risiko lebih besar. Tentunya perjalanan ke Gaza tidak mudah seperti yang dirancang. Kami telah diperingatkan, banyak halangan dan risiko sedang menanti. Bersedia dengan apa sahaja kemungkinan, hatta ditangkap oleh tentera Israel, mahupun terkorban. Semua itu tidak boleh ditolak dan hanya Allah Yang Maha Mengetahui.

Misi ini adalah misi keamanan. Kami bukan yang pertama dan terakhir. Kami tidak membawa senjata dan tidak mahu berperang. Sekadar mahu membawa bantuan, selain membuat penyelidikan dalam beberapa perkara. Antaranya, mengkaji keperluan pendidikan, kesihatan dan masjid.

Saya ditugaskan untuk mengetuai satu kumpulan perserta (termasuk ahli parlimen) dalam mengkaji perhubungan terus dengan pelbagai NGO yang berada di Gaza sebagai asas ‘networking.’ Dari sini, perhubungan dengan Gaza akan diteruskan untuk mereka yang lain datang kemudian hari.

Persediaan yang paling kritikal ialah persediaan minda dalam menghadapi situasi-situasi berbeda. Gaza adalah penjara terbuka yang tidak pernah sunyi dari tragedi. Para pejuang Palestin di Gaza terus sahaja diasak, ditekan dan dizalimi hanya kerana mereka dibawah pergerakan yang tidak disukai oleh Israel dan sekutunya, termasuk Mesir.

Untuk kita yang dilahirkan dan dibesarkan di sebuah negara seperti Malaysia, apalagi buat mereka yang berkesempatan untuk menetap di luar negara, di negara-negara yang aman, apa yang dihadapi oleh warga Palestin di Gaza tidak mungkin dapat digambarkan. Biarpun berita visual, dokumentari telah banyak kali ditonton, berat mata memandang, berat lagi bahu yang memikul.

Inilah bagi saya, kesempatan terbaik untuk terlibat dalam membawa mesej keamanan dari rakyat Malaysia, bebaskanlah Palestin dari cengkaman Israel. Kembalikanlah tanah-tanah yang dirampas, kemerdekaan, kebebasan dan keamanan buat mereka yang sudah telalu lama menjadi mangsa percaturan politik dan kuasa, sama ada sesama kabilah Palestin sendiri, mahupun bangsa Arab, penganut Islam, sehingga peringkat global.

Saya menyertai misi Ramadhan di Gaza sebagai penulis (dan ahli profesional), kerana itu bagi mengisi dana misi ini, saya menjual buku kumpulan cerpen ‘Dotkomania’ yang banyak terperap di stor Dawama melalui laman blog (1426.blogspot.com) dan facebook. Selain memberi kesedaran mengenai jenayah perang di Gaza, sama melebarkan dunia sastera kepada khalayak.

Terima kasih, sejumlah 100 ‘Dotkomania’ dan 25 set trilogi ‘Aotearoa’ telah menjadi milik mereka yang mahu sama menyumbang untuk misi Ramadhan di Gaza.

(bersambung)

Monday, August 02, 2010

Dotkomania derma ke Gaza

Oleh Nazmi Yaakob
nazmi@bharian.com.my
2010/08/02

FUDZAIL (tiga dari kanan) bergambar dengan wakil Persatuan Siswazah New Zealand  di Malaysia (PRIZMA) yang membeli sejumlah buku Dotkomania untuk mengisi Tabung Misi Ramadan ke Gaza.
FUDZAIL (tiga dari kanan) bergambar dengan wakil Persatuan Siswazah New Zealand di Malaysia (PRIZMA) yang membeli sejumlah buku Dotkomania untuk mengisi Tabung Misi Ramadan ke Gaza.

PEMBACA dan peminat sastera tanah air boleh membeli buku sambil menderma untuk Gaza melalui jualan kumpulan cerpen Dotkomania karya Mohd Fudzail Mohd Nor atau lebih dikenali sebagai Fudzail yang dijadikan salah satu cara menabung dana misi ke Gaza, Palestin.

Ini kerana Fudzail bakal menyertai misi Ramadan di Gaza bertema Ramadan March for Freedom anjuran Majlis Perundingan Pertubuhan Islam Malaysia (MAPIM) dan Sekretariat Himpunan Ulama Rantau Asia (SHURA).

Misi ini membabitkan misi 40 sukarelawan ke wilayah terjajah itu, akan berlangsung dari 6 hingga 18 Ogos ini dan sehingga kini sebanyak 100 buku Dotkomania sudah terjual untuk dijadikan antara cara menabung dana bagi membiayai kos perjalanan berharga RM6,000.

Fudzail berkata, setiap sukarelawan perlu mengeluarkan sendiri perbelanjaan ke Gaza bagi misi terbabit yang antara tumpuan misi kemanusiaan itu ialah membabitkan keperluan masjid, sekolah dan hospital.

“Saya dipertanggungjawabkan dalam konteks keperluan pendidikan atau sekolah. Saya juga akan mengambil kesempatan daripada misi kemanusiaan ini sebagai salah satu sumber penulisan kreatif dan bukan kreatif, sama ada ketika berada di sana atau selepas pulangnya dari misi berkenaan," katanya kepada Sastera melalui telefon, baru-baru ini.

Fudzail berkata, persediaan mental dan material untuk misi itu juga hampir selesai, tetapi beliau mengalu-alukan sumbangan daripada orang ramai melalui pembelian bukunya, Dotkomania kumpulan cerpen yang mengandungi 42 cerpen.

Kumpulan itu mengangkat persoalan jati diri dan nilai kemanusiaan dalam latar perkembangan pesat teknologi maklumat dan komputer, sekali gus dianggap karya pertama yang memanfaatkan latar berkenaan secara bersepadu.
Fudzail juga memanfaatkan pengalamannya sebagai masyarakat espatriat di Dubai, Emiriah Arab Bersatu (UAE) apabila berhijrah ke negara itu sejak 2000 dalam sebahagian karyanya dalam buku berkenaan.

Beliau pernah memenangi Hadiah Sastera Perdana Malaysia, Hadiah Sastera Utusan-Public Bank, Hadiah Sastera Johor dan Hadiah Karya Sastera, selain menghasilkan kumpulan puisi Waikato yang diterbitkan Dewan Bahasa dan Pustaka (DBP) pada 2001.

Kumpulan cerpen Dotkomania setebal 495 halaman terbitan Dewan Bahasa dan Pustaka (DBP) berharga RM30 senaskhah itu boleh dibeli melalui laman blognya, 1426.blogspot.com.

Tri­logi­ Aoteroa karya penulis yang sama yang kini dipasaran akan dilancarkan pemimpin kanan negara sekembali Fudzail dari Gaza.

Dotkomania derma ke Gaza


Oleh Nazmi Yaakob
nazmi@bharian.com.my
2010/08/02

FUDZAIL (tiga dari kanan) bergambar dengan wakil Persatuan Siswazah New Zealand  di Malaysia (PRIZMA) yang membeli sejumlah buku Dotkomania untuk mengisi Tabung Misi Ramadan ke Gaza.
FUDZAIL (tiga dari kanan) bergambar dengan wakil Persatuan Siswazah New Zealand di Malaysia (PRIZMA) yang membeli sejumlah buku Dotkomania untuk mengisi Tabung Misi Ramadan ke Gaza.

PEMBACA dan peminat sastera tanah air boleh membeli buku sambil menderma untuk Gaza melalui jualan kumpulan cerpen Dotkomania karya Mohd Fudzail Mohd Nor atau lebih dikenali sebagai Fudzail yang dijadikan salah satu cara menabung dana misi ke Gaza, Palestin.

Ini kerana Fudzail bakal menyertai misi Ramadan di Gaza bertema Ramadan March for Freedom anjuran Majlis Perundingan Pertubuhan Islam Malaysia (MAPIM) dan Sekretariat Himpunan Ulama Rantau Asia (SHURA).

Misi ini membabitkan misi 40 sukarelawan ke wilayah terjajah itu, akan berlangsung dari 6 hingga 18 Ogos ini dan sehingga kini sebanyak 100 buku Dotkomania sudah terjual untuk dijadikan antara cara menabung dana bagi membiayai kos perjalanan berharga RM6,000.

Fudzail berkata, setiap sukarelawan perlu mengeluarkan sendiri perbelanjaan ke Gaza bagi misi terbabit yang antara tumpuan misi kemanusiaan itu ialah membabitkan keperluan masjid, sekolah dan hospital.

“Saya dipertanggungjawabkan dalam konteks keperluan pendidikan atau sekolah. Saya juga akan mengambil kesempatan daripada misi kemanusiaan ini sebagai salah satu sumber penulisan kreatif dan bukan kreatif, sama ada ketika berada di sana atau selepas pulangnya dari misi berkenaan," katanya kepada Sastera melalui telefon, baru-baru ini.

Fudzail berkata, persediaan mental dan material untuk misi itu juga hampir selesai, tetapi beliau mengalu-alukan sumbangan daripada orang ramai melalui pembelian bukunya, Dotkomania kumpulan cerpen yang mengandungi 42 cerpen.

Kumpulan itu mengangkat persoalan jati diri dan nilai kemanusiaan dalam latar perkembangan pesat teknologi maklumat dan komputer, sekali gus dianggap karya pertama yang memanfaatkan latar berkenaan secara bersepadu.
Fudzail juga memanfaatkan pengalamannya sebagai masyarakat espatriat di Dubai, Emiriah Arab Bersatu (UAE) apabila berhijrah ke negara itu sejak 2000 dalam sebahagian karyanya dalam buku berkenaan.

Beliau pernah memenangi Hadiah Sastera Perdana Malaysia, Hadiah Sastera Utusan-Public Bank, Hadiah Sastera Johor dan Hadiah Karya Sastera, selain menghasilkan kumpulan puisi Waikato yang diterbitkan Dewan Bahasa dan Pustaka (DBP) pada 2001.

Kumpulan cerpen Dotkomania setebal 495 halaman terbitan Dewan Bahasa dan Pustaka (DBP) berharga RM30 senaskhah itu boleh dibeli melalui laman blognya, 1426.blogspot.com.

Tri­logi­ Aoteroa karya penulis yang sama yang kini dipasaran akan dilancarkan pemimpin kanan negara sekembali Fudzail dari Gaza.

Sunday, August 01, 2010

The restaurant that Facebook built

“We started raising money through word of mouth and the use of social media. We wanted Mybar to go viral,” one of the brothers said. Philip Cheung / The National



For three years, the brothers Haytham and Nael Nasr toyed with the concept of Mybar, a restaurant-bar that opened last month in the heart of posh downtown Beirut.

Encouraged by investor interest in an earlier pub project, they decided to go ahead with the venture. But instead of going the traditional route to line up investors, the brothers took a more innovative approach: they got funding via YouTube and Facebook.


“The easy solution was to find two or three investors,” says one of the brothers. “However, we wanted to keep the direction of management and spread the risk. Having a larger number of investors also allowed us to tap into a wider customer base, with each investor having their own crowd of friends.

“We started raising money through word of mouth and the use of social media. We wanted Mybar to go viral.”

In two years, Mybar was able to attract about 90 investors and about 40 per cent of the US$1 million (Dh3.6m) they needed through social media.

“We created several video bites of two minutes each, which we then posted on YouTube. Sir Richard Branson [the billionaire founder of the conglomerate Virgin] picked up on it and we were asked to do a pitch, which was voted to be posted on Virgin Atlantic’s in-flight entertainment system. We also created a Facebook group,” he adds.

The company’s website was launched in parallel and received, he says, as many as 4,000 views a month. “Today, social networking sites have become the most impactful medium. For example, my Facebook friends have the option of posting Mybar on their status, so one can end up with an extended network of hundreds of thousands of people.”

Some people were wary of investing in Mybar online, fearing it was an internet scam, he says. The brothers were still able to raise $300,000 in the first phase and securing a location significantly sped up the process. The venue was financed through the sale of what the brothers call “Bar Notes”, each valued at between $2,000 and $20,000. The notes are a form of permanent membership and the amount of the investment carried different advantages. Bar Note holders are not entitled to Mybar equity, but still earn dividends. Holders of $20,000 notes, the maximum amount, have a 2 per cent voting right on the design of the bar and are entitled to 2 per cent of its dividends, while the holders of the $10,000 notes had a 1 per cent vote and 1 per cent of dividends.

The investors also have access to Mybar’s weekly sales report. And each category – Gold ($20,000), Platinum ($10,000) and Silver ($5,000) – provides perks, including priority reservations, reserved parking, engraved names on the wall and access to VIP areas.

Although imaginative, not everyone, was sold on this unorthodox financing scheme. “While I thought the Mybar marketing campaign was ingenious, I was disappointed when I discovered that ownership was limited to Bar Notes and not actual shares, in spite of the fact that the slogan on the Mybar website read ‘Mybar: own it, live it, profit’,” says one person who asked to remain anonymous.

From a legal standpoint, there are questions. “The information available on the website and prospectus does not clearly determine, from a legal perspective, how Mybar SARL, a limited liability company, issued a certain type of title to inject money in the company,” says Lina Charbel, a lawyer. “It is also unclear how it intends to distribute future dividends to ‘Bar Note’ holders instead of partners.”

But the brothers say Mybar’s unconventional leveraging was necessary because of the difficulty of doing business in Lebanon. “Financing a project in Lebanon is a Catch-22: a bank will only give you money if you have money, and if you have money you don’t really need the bank. Kafalat [the Lebanese national credit company providing subsidised loans] usually shies away from bars and restaurants,” they explain.

Yasser Akkaoui, the managing editor of Executive Magazine, a business publication, agrees with the assessment of the investment situation in Lebanon. “The problem actually lies beyond the system. Angel investors are simply not part of our culture and the idea of venture capitalism in the real meaning of the word does not exist here yet.”

But Mybar is proof that creative financing does exist. And now the brothers and their partner Karim Arakji plan two new ventures, Myhotel and Myspa.


business@thenational.ae

Islamists Gain Upper Hand in Russian Republic

Nowhere in Russia is the situation so explosive as in the autonomous republic of Dagestan. An ongoing Islamist insurgency has plunged the corruption-plagued region into near civil war. Some high-ranking Russian officials believe it will take years to defeat the extremists, if it can be done at all.

An old man is trudging home through the narrow, dusty streets of Gubden, carrying a last memento of his murdered son in the pocket of his trousers. The photo of his eldest son, which the man has stored on his mobile phone, shows a gaping hole next to his left eye. "They killed him when he could no longer defend himself," says the man, whose name is Magomedshapi Vagabov.

Vagabov takes off his grey, sheep's wool cap. His house lies in the shadow of a mosque that towers like a fortress over Gubden, a village in the mountains of Dagestan, a Russian republic in the Caucasus region. Representatives of the central government in Moscow rarely come to Gubden without the protection of armored vehicles and helicopters. It's not Russian criminal law but Sharia law that applies in this village of 4,000 inhabitants, many of whom sympathize with the Islamist insurgents who have spent more than a decade trying to establish a theocracy that would extend from the Black Sea to the Caspian Sea.

Close to 9 million people live in the autonomous republics of Russia's northern Caucasus. Since the collapse of the Soviet Union, each of these republics, particularly Chechnya, has been plagued by terrorism and war. But nowhere is the situation today as explosive as it is in Dagestan. This desperately poor strip of land on the western shore of the Caspian Sea, which is smaller than the US state of West Virginia, is home to several dozen ethnic groups that are bitterly at odds over government posts and grazing land, while an Islamist insurgency wages a war against Moscow and Dagestan's Russian-controlled government.

Almost Ungovernable

The resistance against the military campaigns of Czarist troops began in Dagestan more than 150 years ago. Russia needed a force of more than 300,000 to finally subjugate the region after a war than raged for about 30 years. The spirit of resistance continues to shape the republic today. Two decades after the collapse of the Soviet Union, chaos prevails in Dagestan, primarily because of the activities of radical Islamists. The Caucasus republic has become almost ungovernable.

In less than four years, the world will come together in the region for the 2014 Winter Olympics, which are being held in the city of Sochi. Russian Prime Minister Vladimir Putin insists that this will not be a problem, and yet his Interior Ministry has just reported that the number of terrorist attacks in the northern Caucasus has more than doubled. Only last Wednesday, armed men stormed a hydroelectric power plant in the Kabardino-Balkar Republic, where they detonated three bombs. Sometimes the attacks even hit the Russian capital: In late March, a group of young female suicide bombers from Dagestan blew themselves up in the Moscow subway, killing themselves and 40 others.

In Makhachkala, the Dagestani capital, there are reports of attacks on a daily basis. In the last two weeks alone, a high-ranking judge, a Christian priest, three police officers and mayor were shot to death, policemen were injured when a bomb exploded, and another bomb caused a train to derail.

'All My Son Did Was to Preach Pure Islam'

Magomedali, the son of Vagagov, the old man in Gubden, also became a casualty of the de facto civil war when he was ambushed on July 18, 2007. The police had suspected him of being an insurgent and had ordered him to appear for questioning in the district capital, Karabudakhkent. As he was returning home, unknown assailants opened fire on his rickety Lada.

Magomedali was wounded, but not seriously, as the doctors later reported. He was taken to the hospital in Karabudakhkent, which the police had sealed off. They didn't even allow his father to visit him. When old Vagabov finally saw his son, he was already dead, with a single bullet hole next to his eye.

"All my son did was to preach pure Islam," says Vagabov. "He wasn't an insurgent."

Since the death of Magomedali Vagabov, the conflict between the government and Islamists in Gubden has expanded into a war between local clans.

Taking Matters into Their Own Hands

Vagabov points to a fist-sized hole in the wall of his living room. The village policeman was shot dead shortly after his son's death. The policeman's family immediately assumed that the Vagabov clan was to blame and decided to take matters into their own hands. The son of the policeman launched a grenade at Vagabov's house, causing a blast so powerful that the windows were shattered in six nearby houses.

Soon afterwards, the policeman's son torched a newly built house owned by Vabagov's relatives. Then the widow and daughter of the policeman were ripped apart by a mine as they were visiting his grave.

"We had nothing to do with it," Vagabov claims. He is 85 and a respected man in the village. And yet he doesn't have enough fingers on his hands to enumerate the dead in his clan. Only recently, elite troops from Moscow killed one of his nephews in a counterterrorism mission.